NORAD Tracks Santa seguirá en actividad pese al cierre del gobierno

DENVER — El gobierno puede estar parcialmente cerrado, pero eso no impedirá que cientos de voluntarios vestidos con gorros de navidad y uniformes militares reciban llamadas de niños de todo el mundo que quieren saber cuándo llegará Santa Claus.

El ejército afirmó que el NORAD Tracks Santa no se verá afectado por el cierre del gobierno porque está a cargo de los voluntarios de Peterson Air Force Base en Colorado y está financiado por el presupuesto del Departamento de Defensa que se aprobó a principios de este año.

Ahora, en su 63º año, el rastreador de Santa se convirtió en una tradición de la Nochebuena después de una llamada telefónica equivocada al Comando de Defensa Aérea Continental en Colorado Springs, Colorado, en 1955. CONAD, como se sabía, tenía el serio trabajo de monitorear un país lejano. Red de radar lanzada para detectar cualquier signo de un ataque nuclear en los Estados Unidos.

Cuando el Coronel Harry Shoup atendió el teléfono ese día, se encontró hablando no con un general militar, sino con un niño que quería hablar con Santa Claus. Un periódico de Colorado Springs había publicado un anuncio que invitaba a los niños a llamar a Papá Noel, pero erróneamente anotaba el número de la línea directa.

Shoup descubrió lo que había sucedido y siguió el juego. Desde entonces, la tradición se ha convertido en una operación elaborada que atrae a decenas de miles de llamadas cada año.

Para los mil 500 voluntarios civiles y militares que contestarán los teléfonos para niños que llaman al 1-877-HI-NORAD, esto infunde el día festivo con maravillas infantiles.

“Todos son muy dulces, voces pequeñas”, dijo Madison Hill, una voluntaria que ayudó a contestar los teléfonos en los dos años anteriores.

“Una niña me dijo buenas noches en lugar de despedirse”, comentó. “Fue muy dulce”.

El Comando de Defensa Aeroespacial de América del Norte, una operación conjunta de Estados Unidos y Canadá con sede en Colorado Springs, Colorado, que protege los cielos de ambos países, se ha hecho cargo del rastreador de Papá Noel desde que comenzó la tradición. El centro de comando militar amplió la misión de seguimiento de Papá Noel y ha sido recompensado de buena voluntad y buena publicidad.

El año pasado, NORAD Tracks Santa recibió 126 mil llamadas telefónicas, 18 millones de visitas a sitios web, 1.8 millones de seguidores en Facebook y 179 mil más en Twitter.

Se necesitan 160 teléfonos para atender las llamadas que llegan. Los nuevos voluntarios obtienen un libro de jugadas que les informa sobre las preguntas que los niños pueden hacer. Las grandes pantallas en las paredes muestran un ícono de Papá Noel que avanza a nivel mundial. Los oficiales de Estados Unidos y Canadá hacen entrevistas en vivo por televisión desde las salas de teléfono.

“Realmente te mete el espíritu navideño”, agregó Hill, una estudiante de la Universidad Estatal de Mississippi que se involucró a través de miembros de la familia de la Fuerza Aérea laborando en Colorado Springs.

“Hay villancicos en el fondo, todos son muy amables, felices de estar allí”, indicó.

Un año, recibió una llamada de un niño que comenzó a leer una larga lista de Navidad. “Recuerdo que tuve que interrumpirlo después del décimo regalo o algo así”, dijo ella, explicándole que tenía que recibir llamadas de otros niños.

Una niña le respondió a Hill que quería advertirle a Santa que no tropezara con una campana que colgaba de su puerta. “Creo que ella quería que Santa entrara en silencio y no la despertara”, señaló Hill.

A veces los voluntarios tienen que manejar lo inesperado. En 2012, un niño de Newtown, Connecticut, preguntó si Papá Noel podría traer juguetes adicionales para las familias que perdieron niños en el tiroteo masivo ese año en la escuela primaria Sandy Hook.

“Si puedo comunicarme con él, trataré de enviarle el mensaje”, respondió la voluntaria, Sara Berghoff.

El comandante de NORAD, el general de la Fuerza Aérea, Terrence J. O’Shaughnessy, también tomará un turno para contestar los teléfonos el lunes.

“Este es mi primer NORAD Tracks Santa”, dijo O’Shaughnessy, quien tomó el mando en mayo. “Estoy muy emocionado.”

O’Shaughnessy incluso se le preguntó sobre el programa durante una audiencia en el Comité de Servicios Armados del Senado en abril para confirmar que era el jefe de NORAD.

“Supongo que este comité puede contar con su compromiso de continuar esa venerable tradición”, dijo el senador republicano Tom Cotton, de Arkansas.

“Sí, señor, especialmente porque mi hijo Sam también querrá ver eso”, respondió O’Shaughnessy.

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