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Ciudad natal de Henry Ruggs sufre después del accidente fatal

MONTGOMERY, Alabama.- La ciudad no imaginó esto para Henry Ruggs. Su hijo nativo. La tímida y modesta estrella de tres deportes en la Escuela Preparatoria Robert E. Lee que protagonizó el Alabama Crimson Tide.

La gente del pueblo estaba encantada de verlo representar a Montgomery como un receptor abierto con los Raiders, en el escenario más grandioso de los deportes.

Su mejor amigo de la infancia, Roderic Scott, había fallecido en un accidente automovilístico camino a un partido de baloncesto en Birmingham durante el tercer año de preparatoria de Ruggs. En respuesta, Ruggs dedicó su carrera a Scott, incluso anunciando su compromiso con Crimson Tide en un emotivo video filmado cerca de la tumba de su difunto amigo. Lo saludaba después de cada touchdown, señalando tres dedos hacia el cielo en homenaje al número de baloncesto de Scott.

Que Ruggs también estaría en un accidente automovilístico fatal que cobraría una vida parecía inconcebible.

Su madre, Nataki, que todavía vive en la casa de la infancia de Ruggs, dijo que estaba tan traumatizado por la muerte de Scott que se negó a conducir hasta el final de su último año, confiando en sus hermanos para el transporte. Quienes lo conocían decían que Ruggs no tenía predilección por el comportamiento imprudente. No estaba de fiesta ni necesitaba beber alcohol para divertirse.

Su madre trató de no llorar cuando rechazó una solicitud de entrevista formal, citando el consejo del equipo legal de su hijo mientras estaba de pie cerca de la entrada de su modesta casa estilo rancho.

Tina Tintor, una mujer de 23 años, perdió la vida en el accidente. Ruggs también perdió parte de la suya.

La ciudad capital de Alabama está luchando por comprender por qué conducía su automóvil deportivo a 156 mph con un contenido de alcohol en sangre que duplica el límite legal de Nevada. Tintor y su perro Max murieron después de que el Chevrolet Corvette Stingray de Ruggs golpeara su Toyota RAV4 cerca de Rainbow Boulevard y Spring Valley Parkway, dijo la policía de Las Vegas.

Ruggs, de 22 años, fue acusado de dos cargos de DUI y dos cargos de conducción imprudente que resultaron en la muerte y un cargo menor por arma de fuego. Su novia y madre de su hija de 18 meses, Rudy Washington, también resultó herida.

A las pocas horas del accidente, los Raiders lo liberaron, 19 meses después de seleccionarlo en la primera ronda del draft de la NFL 2020.

El dolor del accidente todavía es demasiado crudo para que muchos hablen públicamente. Los administradores de su escuela preparatoria no querían hablar sobre eso. Tampoco su familia, sus amigos o su entrenador de fútbol de la escuela, Tyrone Rogers, todos los cuales rechazaron o no respondieron a las solicitudes de entrevistas.

Pero en privado, el accidente y los peligros de beber y conducir es lo que piensan y hablan los que viven en Montgomery.

“Te hará pensar la próxima vez porque ahora conoces a alguien a quien le ha pasado esto”, dijo Andrew Chatmon, quien se hizo amigo de Ruggs este año como gerente de una bolera que Ruggs visitaba con frecuencia. “Cuando se trata de alguien que conoces, te hace dar un paso atrás y pensar más”.

-Una ciudad natal sufriendo

A unas 1,870 millas de las brillantes luces de Las Vegas se encuentra Montgomery, una ciudad bastante pintoresca en comparación, pero con un papel fundamental en la historia de Estados Unidos. Es donde la ícono de los derechos civiles Rosa Parks se negó en 1954 a cambiar de asiento en un autobús urbano, lo que provocó el boicot de autobuses de Montgomery y amplificó la intensidad del movimiento por los derechos civiles.

Está inmortalizada con una estatua de bronce fuera del capitolio del estado y un museo que honra su papel en el movimiento. Otro museo detalla la brutal historia de la esclavitud estadounidense. Sin embargo, una bandera confederada todavía ondea a unas pocas millas de distancia, colocada junto a la cercana Interestatal 85.

Ruggs encontró refugio en los campos de fútbol, canchas de baloncesto, campos de béisbol y boleras, siendo “Bowlero” en Eastern Boulevard, el más espectacular. El callejón tiene docenas de carriles, todos adornados con pantallas de televisión gigantes que descansan sobre los pines. Las luces intermitentes y los efectos de sonido de la sala de juegos se suman a la atmósfera festiva.

Es el tipo de lugar perfecto para una divertida noche de viernes o sábado.

Pero este martes por la tarde en particular, está vacío, a excepción de un padre y sus dos hijos, que pidieron comida después de un partido de fútbol. Y para un trío de empleados, que llaman “familia” a Ruggs. La estrella del fútbol local pasaba cuatro o cinco noches a la semana allí durante la temporada baja, jugando a los bolos y comiendo pizza con sus amigos.

Disfrutando de la comodidad de su ciudad natal. En la inocencia, desde entonces está perdido en Las Vegas.

Chatmon dijo que observó a una estrella de la NFL humilde y sin pretensiones. No había nada llamativo o extravagante en su personaje. Nada arrogante o desagradable. No buscó la atención ni la aprobación del público, pero fue cortés con su tiempo cuando el público lo quería.

Como orgullo de la escena deportiva de la ciudad, Ruggs regresaba a casa durante los descansos mientras jugaba en Alabama, comprando boquillas y otros accesorios deportivos en la misma tienda local de artículos deportivos en la que había comprado desde que estaba en la escuela primaria.

Un balón de fútbol que él autografió todavía se encuentra en un estante detrás de la caja registradora, donde los dueños de la tienda esperaban que inspirara a la próxima generación de atletas de Montgomery. La mera mención de su nombre hace llorar a un cajero, provocando recuerdos del niño que solo quería disfrutar de los deportes que amaba y del hombre que estaba viviendo el sueño de su vida en Las Vegas.

El periodista deportivo Rodney Orr ha cubierto el programa de fútbol de Alabama durante más de 20 años y cubrió a Ruggs cuando no era más que un prospecto, todavía jugando para Lee. Hace un segmento semanal para una estación de radio de Montgomery y dijo que el accidente “fue realmente una sorpresa” considerando la reputación de Ruggs en la comunidad.

“Simplemente demuestra que una mala decisión puede arruinar a un tipo que tiene un historial impecable anteriormente”, dijo Orr. “Les diría si escuchara algo detrás de escena con Henry, pero nunca había escuchado un indicio de problemas con Henry Ruggs”.

-Un cuento con moraleja

Tuscaloosa, Alabama, está aproximadamente a 100 millas de Montgomery. Hogar de la Universidad de Alabama, donde Ruggs se consolidó como una estrella y futuro millonario. El accidente está reverberando en todo el campus escénico, pero no como en Montgomery.

Crimson Tide es el equipo No. 2 en el ranking de Playoffs de fútbol universitario, y la búsqueda de otro campeonato nacional es una distracción bienvenida en medio de la triste realidad a la que se enfrenta Ruggs.

“La gente está avanzando hacia la temporada. Eso es natural “, dijo Orr. “Al mismo tiempo, creo que cada vez que surge esto. Surge el nombre. Aparece el nombre de Henry. La gente quiere saber qué es lo último y cuál será el impacto para él porque no suena muy prometedor “.

El entrenador universitario de Ruggs, Nick Saban, expresó sus sentimientos con bastante claridad, pero solo después de expresar su preocupación por las víctimas. Explicó que Ruggs “nunca tuvo problemas” y fue un “ciudadano de primera clase” durante su tiempo con Crimson Tide. Uno que nunca tuvo que convocar a su oficina durante sus tres años en el programa.

“Lo lamento por él”, dijo Saban, un hombre famoso tanto por su disciplina y tutoría como por sus seis campeonatos nacionales, “pero también somos muy sensibles a la decisión que tomó y las consecuencias catastróficas para los demás”.

Ruggs fue parte de uno de esos equipos de campeonato nacional: ganó un título durante su temporada de primer año de 2017 junto a jugadores como Tua Tagovailoa y DeVonta Smith, quienes compartieron públicamente su simpatía por Tintor y su apoyo a su ex-compañero de equipo, durante conferencias de prensa con sus respectivos equipos de la NFL.

Otro ex-compañero de equipo, el receptor abierto de Alabama, John Metchie III, era un novato cuando Ruggs estaba en su última temporada con Crimson Tide y recordaba a su amigo como humilde y amable. Metchie dijo que sabe que no puede controlar lo que los forasteros dicen o piensan sobre un hombre que nunca han conocido.

También reconoce la realidad de la trágica situación y sabe que no puede hacer nada más que aprender de los pasos en falso de Ruggs en este momento.

“Si algo así le puede pasar a Henry, definitivamente le puede pasar a cualquiera”, dijo Metchie, expresando su simpatía por Tintor y sus seres queridos. “Es tomar esa lección y seguir adelante, siendo aún más cauteloso en situaciones como esa… Es una de las personas más conscientes y afectuosas que conocemos… Es solo una de esas cosas en las que siempre será parte de la familia. Siempre voy a viajar con él para siempre”.

También lo son el resto de los seguidores de Ruggs, y él tiene una ciudad llena de ellos. Están heridos. Sorprendidos. Entristecidos. Decepcionados.

También son febrilmente leales a su hermano, su amigo. Y no abandonarán al héroe de su ciudad natal durante el momento más difícil de su vida.

“Es un hijo de Montgomery y, como familia, la gente comete errores. Les ayudas a superarlo”, dijo Chatmon. “Puedes cometer un error y aprendes”.

“En este momento, solo quiero orar por él. Que se cure física y mentalmente. Va a ser un largo camino de regreso para él”.

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