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Golden Knights dan la bienvenida a sus fans con victoria

Mark Stone se empapó del momento mientras patinaba por el hielo de T-Mobile Arena tras el partido de los Golden Knights del lunes.

El capitán alzó su bastón una vez. Dos veces. Alzó su mano enguantada al aire.

Los fans estaban de vuelta en el edificio de los Knights por primera vez desde el 3 de marzo de 2020, y el equipo se aseguró de ofrecer un clásico para la multitud anunciada de dos mil 605.

Los Knights iban perdiendo 4-2 tras dos periodos contra los Minnesota Wild, pero se recuperaron para lograr una dramática victoria. El alero izquierdo Alex Tuch empató el partido a 42 segundos del final del tercer periodo, y el alero izquierdo Max Pacioretty marcó su segundo gol para llevar al equipo a una victoria por 5-4 en tiempo extra.

En el centro de todo ello estaba Stone, que terminó con cinco asistencias en su segunda noche de cinco puntos con el equipo. Su enorme desempeño ayudó a romper la racha de seis victorias de Minnesota y mantuvo a los Knights en el primer puesto de la División Oeste.

“Estoy sin palabras”, mencionó Stone. “Nuestros fans son los mejores en los deportes profesionales. Este estadio es el mejor del deporte”.

Los Knights (13-4-1) estuvieron todo el día animados sabiendo que los fans volvían, aunque con un 15 por ciento de capacidad. El equipo mostró su agradecimiento al salir a calentar levantando sus bastones en señal de saludo al público.

Los jugadores echaban de menos tener gente para la cual jugar. Echaban de menos escuchar el grito de “Knight” durante el himno nacional o el canto de “Fleu-ry” después de una gran atajada. Y se notó.

“Creo que nos extrañaron mucho”, mencionó un fan, Jevan Dixon, de Boulder City, antes del partido.

Añadió Megan Strickland, de Las Vegas: “Estoy segura de que echan de menos los vítores y los gritos. Y espero que sientan nuestra presencia esta noche porque vamos a hacer todo el ruido que podamos y a llevar todo el apoyo y el amor que hemos estado guardando durante un año”.

Los Knights aprovecharon esa adulación y jugaron un animado primer periodo en el que no anotaron pero golpearon el poste dos veces. Luego las cosas se les escaparon en el segundo.

El centro Cody Glass abrió el marcador con un gol en el power play al minuto 7:09 del periodo, pero los Wild (12-6-1) respondieron rápidamente. El alero izquierdo Jordan Greenway y el derecho Marcus Foligno anotaron goles con 1:06 minutos de diferencia para poner a Minnesota arriba 2-1.

Pacioretty empató el partido con un gol en el power play, antes de que los Wild volvieran a superarlos. Esta vez, Minnesota anotó dos veces en 19 segundos con goles del centro Nick Bonino y Foligno. Es la segunda vez en 13 partidos que el portero Marc-Andre Fleury recibe cuatro goles en un partido.

Los Knights, animados por su público, no se rindieron. El defensa Nic Hague redujo la desventaja del equipo a 4-3 a falta de 7:20 minutos del tercer periodo. El gol preparó la teatralidad de los Knights en los últimos minutos del partido. Fleury abandonó su red a falta de menos de un minuto y medio para el final, mientras el público intentaba devolverle la vida al equipo.

Tuch respondió anotando contra el equipo que lo reclutó tras un excelente pase de Stone. A continuación, Stone asistió a otro compañero de equipo, Pacioretty, en el tiempo extra para sellar la victoria.

Por primera vez en 363 días, el público estalló. Hubo vítores. Hubo jadeos. Hubo vida.

No era el ambiente normal de T-Mobile Arena. Pero estaba más cerca de serlo. Y en esta noche, eso fue más que suficiente.

“No se puede explicar, pero creo que todos teníamos esa sensación de que íbamos a remontar el partido y usar esa energía para al menos empatar”, mencionó Pacioretty. “No creo que tuviéramos ninguna duda, y una de las principales razones es la energía que nos transmiten nuestros fans. Ha pasado tanto tiempo. Sé que no teníamos el edificio lleno, pero no hemos sido capaces de utilizar eso en nuestro beneficio en tanto tiempo, así que sentíamos que teníamos que hacerlo esta noche con seguridad”.

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