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Raiders salvan su pellejo, ganan 32 a 31

DENVER — Dado que imitaron tantas otras situaciones que les salieron mal este año, las circunstancias que enfrentaron los Raiders en el último minuto de su victoria por 32 a 31 contra los Broncos de Denver les fueron muy familiares.

Lo que fue diferente fue la forma en que lo manejaron.

En la zona roja, necesitando cruzar la línea de meta no una sino dos veces para tomar la delantera, los Raiders (8-8) conquistaron el único defecto de su, por otra parte, prolífica ofensiva anotando un touchdown de una yarda por Josh Jacobs en el fourth-and-goal y una conversión de dos puntos en un lanzamiento de Derek Carr a Darren Waller para empujar por delante de los Broncos a falta de 24 segundos.

Luego, necesitando el tipo de parada defensiva clave que les ha eludido dolorosamente un puñado de veces este año, su defensa luchadora finalmente salió adelante al alejar a los Broncos en su último intento de preservar la victoria.

La jugada clave llegó cuando el extremo defensivo, Maxx Crosby, bloqueó un intento de gol de campo de 63 yardas de Brandon McManus. Fue el segundo gol de campo bloqueado de Crosby del juego. Nunca había bloqueado un gol de campo antes del domingo.

“Terminamos el juego”, dijo Crosby. “Y eso es todo lo que importa”.

No, no compensa las otras tres veces que la defensa de los Raiders falló en mantener la ventaja al final de los juegos para convertir las casi seguras victorias en desgarradoras pérdidas.

Y sí, en retrospectiva, las ventajas de último minuto que le dieron a los Kansas City Chiefs, Los Angeles Chargers y Miami Dolphins en la segunda mitad de la temporada son la diferencia entre terminar 8-8 en lugar de 11-5 y llegar a los playoffs.

Pero mientras los Raiders se dirigen a una crítica fuera de temporada, con una mejora en la defensa de suma importancia, al menos lo hacen con una nota ganadora y después de matar a un par de demonios internos que los han atormentado durante todo el año.

“Definitivamente siento que es una buena configuración ir a esta fuera de temporada y al año que viene”, comenta Crosby.

Los Raiders se enfrentaron a la misma situación hace una temporada en el mismo escenario. Sólo entonces, Carr lanzó incompletamente a Hunter Renfrow en la conversión de dos puntos después de que Carr y Renfrow se conectaran en un pase de touchdown unos momentos antes. El resultado fue una derrota de 17 a 16 contra los Broncos en el final de la temporada.

Pese a ese resultado, no había duda de que los Raiders tomarían el mismo enfoque si se presentaba la misma situación. De hecho, incluso antes de la jugada de siete, 77 yardas para ganar el juego, Carr localizó a su entrenador, Jon Gruden, para entregarle un mensaje.

“Fui a ver al entrenador y le dije: ‘Vamos a ganar este partido, así que preparen su juego de dos puntos’”, comentó Carr.

No es que no tuviera algo de dramatismo, ya que los Raiders debatieron frenéticamente qué hacer después de que Jacobs golpeara en el cuarto down, específicamente qué agrupación de personal utilizar.

“Creo que cambiamos de opinión tres veces”, reveló Gruden. Fue una escena caótica. “Teníamos gente corriendo de nuevo en el campo”, comentó Jacobs.

Afortunadamente, los Broncos pidieron un tiempo de espera para que su defensa estuviera preparada. También les dio tiempo a los Raiders para calmarse.

“Eso nos ayudó mucho”, señaló Jacobs. “Habríamos estado batallando”.

De alguna manera, todo salió bien a pesar de las cuatro pérdidas de balón de los Raiders, incluyendo dos intercepciones de Carr, 14 penalizaciones para 111 yardas, tres cambios de ventaja y un tercer cuarto sin anotaciones de los Raiders.

En el proceso, los Raiders evitaron su récord número 15 de pérdidas en las últimas 18 temporadas.

Todo ello justificó la decisión de Carr de jugar los dos últimos partidos de la temporada pese a una dolorosa lesión en la ingle que lo dejó fuera del juego de los Chargers.

“He visto algunos equipos de los Raiders en los que los chicos se sacan la espina. Lo he visto”, dijo Carr. “Pero hay algo en este grupo que no está construido de esa manera. Son diferentes, por eso creo que vamos en la dirección correcta”.

Carr terminó con 371 yardas, dos anotaciones y dos intercepciones en 24 de 38 lances. Ha lanzado más de cuatro mil yardas en tres temporadas seguidas.

Waller tuvo nueve atrapadas para 117 yardas y un touchdown mientras jugaba la mayor parte del juego con una lesión en la pierna. Sus 107 capturas son un récord del equipo.

Jacobs tuvo 89 yardas para eclipsar la marca de las mil yardas por segunda temporada consecutiva. El último jugador de los Raiders en hacer eso fue Marcus Allen.

“Hubo algunas cosas positivas que sucedieron esta temporada”, mencionó Gruden. “Voy a disfrutar del momento”.

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