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Un par de rachas ganadoras ayudaron a cambiar la temporada de los Golden Knights

Gerard Gallant nunca lo admitiría en ese momento. Pero en privado, el entrenador de los Golden Knights esperaba que su escuadrón de mano corta pudiera permanecer cerca de .500 cuando el Día de Acción de Gracias llegara.

“Sabía que sería una batalla al principio con Stastny cayendo en el tercer juego y luego Nate Schmidt estuvo fuera por 20 partidos”, explicó Gallant. “Creo que estábamos 8-11-1 después de los primeros 20, así que fue un gran agujero del cual salir”.

“Pero siempre tuve confianza en nuestro equipo”.

Los Knights recompensaron la fe de Gallant con un par de rachas ganadoras que ayudaron a que el club rebelde volviera a su curso correcto.

Reforzados por el regreso de Schmidt de su suspensión y la adición de un goleador más en diciembre, los Caballeros llegaron a una racha de 19-4-3 desde el 18 de noviembre hasta el 8 de enero para volver a la carrera en la División del Pacífico.

“Creo que estábamos algo cerrados como equipo, pero creemos en nosotros mismos, creemos en nuestro equipo y sabemos que somos mejores que eso”, expresó el defensa Jon Merrill. “Creo que ese es el tema de todo el año, que creemos en nosotros mismos y sabemos que somos tan buenos como cualquiera en esta liga, ya sea que ganemos o perdamos, creemos que podemos competir contra todos”.

Después de tocar fondo el 19 de noviembre en una derrota por 7 a 2 ante Calgary, los Caballeros respondieron con una racha de cinco victorias consecutivas que incluyeron bloqueos consecutivos del portero Marc-André Fleury contra Calgary (23 de noviembre) y San José. (24 de noviembre).

En total, los Caballeros ganaron nueve de 11, resaltados por una victoria de 5 a 3 sobre Washington en una revancha de la Final de la Copa Stanley.

“Pensé que hicimos un buen trabajo al volver a nuestro juego, crear buenas jugadas con pases, usar nuestra velocidad y preocuparnos por ayudar a Fleury”, declaró el defensa Deryk Engelland. “Él será quien haga el primer bloqueo si podemos despejar rebotes y apresurarnos con los pucks, subirlos a nuestros delanteros y dejarlos ir a la red, es así como mejor jugamos”.

Stastny regresó de una lesión en la rodilla a mediados de diciembre, pero justo cuando los Caballeros parecían estar finalmente saludables, el ala izquierda, Max Pacioretty, cayó el 17 de diciembre en una derrota ante Columbus.

Brandon Pirri fue retirado del mercado de la American Hockey League dos días después y el oficial de 27 años hizo erupción con ocho goles y cinco asistencias en sus primeros 11 juegos para alentar a la ofensiva.

“Es muy divertido, este era mi objetivo a principios de año, estar en este equipo”, reveló Pirri. “Me puse a trabajar y tuve la suerte de ser recompensado. Para mí, es algo que quizás recordaré más tarde y solo sonreiré, pero en este momento se trata de trabajar”.

Con Pirri metiendo gol tras gol, los Caballeros se aprovecharon de un punto débil en el calendario y compilaron una racha de siete victorias consecutivas desde el 27 de diciembre hasta el 8 de enero.

Subieron tan alto como el segundo lugar en la División del Pacífico, dos puntos por detrás de Calgary y permanecieron en una postemporada el resto del camino.

“Sabía que volveríamos aquí antes o después”, agregó Gallant. “Me gustó nuestro equipo, uno no llega la final de la Copa Stanley con un mal equipo, recuperamos la mayoría de esas partes y agregamos algunos buenos jugadores al grupo. Las heridas y la suspensión me asustaron, pero confié en todos al final”.

Para más de los Golden Knights: Siga toda nuestra cobertura en línea de los Golden Knights en eltiempolv.com/GoldenKnights y en @HockeyinVegas en Twitter.

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