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Clases de nombres: sustantivos contables e incontables

Seguro que te suena la frasecita. Es una de las más extendidas de nuestro amigo el idioma inglés. La diferenciación que se realiza de los sustantivos en base a su función como “contables” (es decir, que se pueden contar) e “incontables” (que no pueden contarse).

Clasificamos pues en el grupo de contables todos los nombres que forman elementos individuales por sí mismos y que pueden formar grupos con otros elementos del mismo tipo y por tanto ser enumerados. Como lo mejor es el ejemplo, vamos con ello.

Gafas, lápices, naranjas, patatas, botellas, libros, neveras, coches…

En el grupo de incontables incluimos generalmente todas las sustancias y materias y también las cualidades “abstractas”:

Sal, azúcar, agua, madera, plomo, hierro, plata, vino, pobreza, riqueza, música, dinero (en términos genéricos, no así las monedas o billetes), etc.

Ojo. Decimos que es incontable la sal, pero no así un paquete de sal. Decimos que es incontable el hierro, pero no así una viga de hierro. Decimos que es incontable la leche, pero no así una botella de leche.

Milk (Uncountable) Two bottles of milk (Countable)

¿Y por qué esta distinción tan complicada aparentemente? Pues porque es fundamental gramaticalmente hablando:

USOS

– Los sustativos incontables tienen únicamente forma singular.

Salt / Sal Money / Dinero Wood / Madera

– Los nombres incontables no se pueden acompañar con el artículo a / an. Deben ir precedidos si quieren individualizarse de alguna palabra con valor partitivo:

A piece of bread / Un trozo de pan

A glass of wine / Un vaso de vino

A cup of tea / Una taza de té

– ¿Un poco lioso?, pues ahora viene lo mejor. Cuidadín, porque algunos sustantivos pueden ser contables e incontables dependiendo de la función que desempeñan.

Cake A piece of cake Paper A Paper

(a newspaper)

Cake (Tarta, pastel) es incontable, pues indica una sustancia. A piece of cake (un trozo de tarta, un pastel) es en cambio contable pues lo individualiza e identifica como un elemento concreto.

Paper (papel) es incontable. Es en cambio contable a piece of paper (una hoja de papel) así como a paper, en cuyo caso está refiriendo un periódico, (también newspaper).

Bueno, que no se nos desespere nadie que lo dificil ha acabado.

– Los sustantivos contables pueden ser singulares y plurales, estando precedidos del artículo a / an en su forma singular.

A House, houses / Casa, casas An apple, apples / Manzana, manzanas

OTRAS DIVISIONES DE LOS SUSTANTIVOS

– Nombres comunes: cat / gato, chair / silla, ship / barco

– Nombres propios: Spain / España, Helen / Helena

– Nombres abstractos: poverty / pobreza, friendship / amistad

– Nombres de sustancias / materiales: steel / acero, glass / vidrio

– Nombres colectivos: team / equipo, army / ejército, people / gente

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