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5 años después del incendio Carpenter 1, Mount Charleston comienza a sanar

Cinco años más tarde, los esqueletos pálidos de los árboles muertos aún marcan el camino de uno de los incendios forestales más grandes jamás en impactar el Área Recreativa Nacional de Spring Mountains.

Pero también hay signos de vida a la sombra del incendio conocido como Carpenter 1.

Las manchas verdes de arbustos y matas ahora colorean gran parte de los casi 19 mil acres de tierra federal que permanecen cerrados al público mientras el paisaje se cura lentamente.

El científico del suelo Jim Hurja detuvo el viernes su camioneta blanca del Servicio Forestal de EE.UU. a lo largo de Harris Mountain Road para saltar y estudiar el nuevo crecimiento.

“Estamos viendo la recuperación”, afirmó.

Luego comenzó a decir los nombres de algunas de las plantas nativas que brotaban en el accidentado camino de tierra, algunas de ellas en plena floración: roble de Gambel, penstemon de Palmer, pasto de arroz, pincel de conejo, serpiente, borla de seda, ramita de nieve, uva rastrera de Oregón.

“Incluso veo que vuelve la artemisa, lo cual es bueno de ver”, agregó Hurja.

También descubrió varias razones de cuatro patas para el optimismo: burros salvajes y pavos jóvenes con cuernos cubiertos de pieles pastando a través del bosque una vez ennegrecido.

Llamas y luego inundaciones

El incendio Carpenter 1 rugió a la vida el 1 de julio de 2013 y quemó durante más de un mes, matando casi 28 mil acres en las montañas al oeste de Las Vegas.

En el momento en que fue contenido, ya había achicharrado varios ecosistemas diferentes, desde pinos de bristlecone de gran altura hasta árboles de Joshua cerca del suelo del desierto.

Algunos de los peores daños ocurrieron en Harris Springs Canyon y sus alrededores, desde el flanco oriental de Griffith Peak hasta la ruta estatal 157. Hurja comentó que casi el 95 por ciento de la cuenca se quemó en el incendio provocado por los rayos, que también provocó daños en varias estructuras en dos parcelas de tierra privada en el cañón.

Las llamas pronto fueron seguidas por una inundación sin precedentes, ya que el agua de lluvia corrió por las laderas de las montañas y desnudó de repente a las plantas que una vez mantuvieron las rocas y la tierra en su lugar.

“Toda la tierra superior buena terminó en los patios (de casas) en North Las Vegas”, informó Donn Christiansen, quien administra el Área Nacional de Recreación de Spring Mountains para el Servicio Forestal.

El servicio y la Oficina de Administración de Tierras respondieron cerrando casi 30 millas cuadradas de terreno público, incluyendo todo el Harris Springs Canyon y los caminos de tierra que conducen a él.

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La actual orden de cierre de cinco años expirará a fines de enero, pero Christiansen espera que se extienda al menos hasta 2020.

Aunque el paisaje ha comenzado a recuperarse, aseguró que todavía se encuentra en un estado frágil y peligroso, con mayores riesgos de inundaciones repentinas y cientos de árboles muertos esperando a caerse.

Un plan para plantar pinyons

Hurja declaró que algunos de los árboles muertos podrían ser cortados o abandonados donde caen para estabilizar las laderas y frenar las inundaciones.

Finalmente, comentó, el Servicio Forestal planea replantar una parte del área quemada con árboles de piñón que ahora se cultivan en el vivero de la agencia en Idaho con semillas recolectadas en las Montañas Spring.

Por lo que él sabe, esto marcará la primera vez que alguien ha intentado plantar árboles de piñón después de un incendio en el área de distribución.

Pero la mayor parte de la recuperación tendrá que ocurrir naturalmente, y no sucederá rápido.

“Tal vez en 10 o 20 años comencemos a ver árboles rebrotando”, señaló Hurja. “Va a llevar algo de tiempo”.

“La madre naturaleza tiene un plan de restauración a largo plazo”, agregó Christiansen. “Simplemente tratamos de ayudar al proceso cuando podemos”.

Pero no todo el nuevo crecimiento es bienvenido.

Hurja señaló varios parches de hierba trampa y planta rodadora, dos plantas invasoras resistentes que tienden a extenderse después de un incendio forestal, y luego sirven como combustible para futuros incendios.

Esa es otra razón para el cierre, dijo Christiansen. Las hierbas y malezas invasoras pueden engancharse a un nuevo territorio en los automóviles, la ropa, los caballos o los perros de las personas. Mantener a la gente brinda a las plantas nativas una mejor oportunidad de superar a los invasores.

La parte superior de la carretera

Después de casi 6 millas de zigzags rocosos, Harris Mountain Road termina en un estacionamiento sucio para Griffith Peak Trail, la única ruta de senderismo importante aún cerrada en Mount Charleston.

La ladera sobre el comienzo del sendero está tachonada con las cáscaras quemadas de caoba de montaña, abeto blanco y pinyon, muchos de ellos con arbustos verdes, incluso flores silvestres, agrupados debajo de ellos.

Los restos quemados de las señales de los senderos todavía descansan en la maleza, pero justo en el camino hay una nueva placa de madera que marca el límite del Área Silvestre de Mount Charleston.

Christiansen dijo que trabajará para limpiar el sendero Griffith Peak Trail de árboles caídos y que el daño por inundaciones está en curso. Espera verlo terminado en uno o dos años, justo a tiempo para que el Servicio Forestal finalmente levante la orden de cierre y vuelva a abrir las carreteras en Harris Springs Canyon.

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