Avanza proyecto de bombeo de agua del Lago Mead

Después de una batalla de tres años para evitar que el lugar de trabajo subterráneo se inundara, el equipo de construcción en Lake Mead está listo para dejar que el agua gane.

En algún momento a fines de la próxima semana, los trabajadores planean apagar las bombas manteniendo el agua fuera y permitiéndole llenar la caverna que han excavado cuidadosamente a más de 500 pies debajo de la costa.

La medida marcará el último hito para la estación de bombeo a nivel de lago bajo de la Autoridad de Agua del Sur de Nevada, una red de seguridad de $650 millones para una comunidad que extrae el 90 por ciento de su agua potable del Lago Mead.

La estación de bombeo, en camino para completarse a principios de 2020, permitirá que la autoridad siga extrayendo agua, incluso si la represa se encoge 200 pies para convertirse en una “piscina muerta”, el punto en el que la presa Hoover ya no puede liberar agua río abajo.

Proyecto “impulsado por la sequía”

“Este proyecto está impulsado por la sequía”, afirmó el martes Erika Moonin, gerente de proyectos de la autoridad, durante una última visita de los medios de comunicación a la estación subterránea de la estación de bombeo.

El agua goteaba del techo y brotaba de las paredes cuando un pequeño grupo de reporteros y funcionarios del proyecto caminaron hasta el extremo más alejado de la cámara para mirar hacia arriba a una cascada subterránea que caía desde uno de los dos ejes verticales que proporcionan acceso a la zona de construcción.

La mezcla de agua del lago y agua subterránea, parte de la cual se calienta térmicamente a una temperatura agradable de baño, está inundando las grietas de la roca circundante.

La banca delantera tiene aproximadamente 375 pies de largo y 35 pies de ancho, con un techo de 40 pies salpicado de 34 aberturas, cada una de las cuales lleva a la superficie a 500 pies.

“Recibo servicio celular bajo el eje 19”, informó Robin Rockey, el enlace de la autoridad con el proyecto, con una sonrisa.

En este momento, las bombas temporales están eliminando aproximadamente 525 galones de agua por minuto del área de trabajo. Una vez que esas bombas están apagadas, el espacio debe llenarse dentro de tres o cuatro días.

Luego se enviará un submarino a control remoto para desatornillar los pernos de un mamparo masivo que separa la estación de bombeo del resto de la nueva plomería de la autoridad en el Lago Mead: una “paja” de 3 millas, $817 millones que se terminó en 2015 y llega hasta el fondo de la represa.

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“No hay muchos proyectos como este en el mundo”, aseguró Jordan Hoover, gerente de proyectos de Barnard Construction Co., con sede en Montana, el contratista general de la estación de bombeo.

Siguiente paso: instalar bombas

La instalación completa podrá extraer hasta 900 millones de galones de agua por día desde la parte más profunda del lago Mead utilizando 32 bombas sumergibles especialmente diseñadas que pueden producir hasta 5 mil 200 caballos de fuerza.

“En combinación con la profundidad y el flujo, son los más grandes del mundo”, indicó Moonin.

Las bombas se fabrican en España y se envían al Puerto de Long Beach, California, donde se cargan en camiones para enviarlas al sur de Nevada. Se requieren de cuatro a cinco cargas de camión para entregar una sola bomba. El viaje completo desde la fábrica hasta el sitio de trabajo toma aproximadamente un mes, dijo Hoover.

Dieciséis de las 32 bombas han sido entregadas hasta el momento. Moonin dijo que el primero de ellos debería instalarse en febrero.

El equipo de construcción también está trabajando arduamente en un edificio eléctrico y de mantenimiento, una subestación eléctrica dedicada de 65 megavatios y un par de tuberías de 12 pies de diámetro que conectan la estación de bombeo a las dos plantas de tratamiento de agua de la comunidad.

Hoover señaló que su compañía actualmente tiene alrededor de 125 personas trabajando en el sitio las 24 horas del día, de cinco a seis días a la semana.

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