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Compañía canadiense planea reabrir mina de oro al sur de Las Vegas

Una compañía canadiense está avanzando con sus planes de reabrir una mina de oro en el corazón del Monumento Nacional de las Montañas Castillo (Castle Mountain) de California, justo al otro lado de la frontera estatal desde Searchlight.

La Oficina de Administración de Tierras (BLM) está aceptando comentarios públicos sobre un plan operativo revisado para la mina a cielo abierto Castle Mountain en terrenos privados, propiedad de Equinox Gold Corp.

La compañía con sede en Vancouver, planea excavar y procesar hasta 51 millones de toneladas de roca que previamente se extrajeron del sitio, solo para ser devuelta a una de las fosas cuando bajó el precio del oro.

Los funcionarios de Equinox no respondieron a una solicitud de comentarios, pero un informe técnico emitido por la compañía el año pasado, estimó que la mina podría producir 2.8 millones de onzas de oro y generar 865 millones de dólares en 16 años de operación.

La operación de mil 375 acres aproximadamente 90 millas al sur de Las Vegas se abrió en 1990 y se expandió en 1998 antes de cerrar tres años después.

El sitio ahora está rodeado por un monumento nacional de 21 mil acres creado por el presidente Barack Obama en 2016 para preservar el arte rupestre antiguo, una ciudad fantasma de principios del siglo 20, una pradera rara del desierto de Mojave y un bosque de árboles de Joshua en gran parte intacto que se extiende hasta Nevada.

Algunos conservacionistas están preocupados por el impacto que la mina podría tener en el monumento.

David Lamfrom, director de los programas del desierto de California para la Asociación de Conservación de Parques Nacionales, dijo que es “honestamente difícil de saber” lo que podría suceder si la mina comienza a funcionar nuevamente. Pero el grupo de defensa sin fines de lucro, el cual impulsó la designación federal, está preocupado por la posible contaminación del aire y las sustancias químicas, el aumento del tráfico de camiones en los caminos de tierra del monumento y el bombeo de agua subterránea que podría amenazar a Piute Spring, que alimenta la única corriente que fluye hacia la cercana Reserva Nacional Mojave.

“Nuestro objetivo no es obstruir la minería legal del oro”, admitió Lamfrom. “Realmente estamos considerando a la mina para ser un vecino increíblemente respetuoso al Monumento Nacional Castle Mountains. Necesitamos que lo sean”.

Los funcionarios de la BLM determinaron que no se necesitan revisiones ambientales adicionales porque el plan operativo revisado de la mina exige un nivel de actividad y perturbación más bajo que los planes anteriores ya aprobados por la agencia.

La oficina recolectará datos de la opinión pública sobre su decisión hasta el 20 de mayo.

Una operación minera a cielo abierto que funcione dentro de un sitio del Servicio de Parques Nacionales es rara, pero la declaración de Obama se adaptó específicamente para permitir que la mina Castle Mountain volviera a abrir algún día.

Aunque la mayor parte del monumento está administrado por el servicio de parques, el área que rodea el sitio de la mina fue excavada y dejada bajo la jurisdicción de la BLM, la cual administra los reclamos mineros en terrenos públicos. La ruta principal de acceso a la mina, un camino de rancho sin pavimentar que se conecta con la Ruta 164 de Nevada, al oeste de Searchlight, también se excluyó del monumento.

La minería debe reanudarse en 2026

Pero el dueño de la mina está sobre el reloj.

Tanto la carretera de acceso como el terreno de la BLM que rodea la mina están programados para ser transferidos al control del servicio del parque si no se realizan actividades mineras para el 2026.

El monumento está gestionado por funcionarios de la Reserva Nacional de Mojave, aunque hasta ahora no se ha hecho mucho.

El superintendente de la Reserva, Todd Suess, notificó que el plan en este momento es mantener las Montañas Castillo como un área remota, con poco más que unos signos interpretativos y una o dos rutas de senderismo.

Añadió que el servicio del parque no tiene una posición oficial cuando se trata de la mina, aunque su personal ha estado trabajando con sus dueños desde que se estableció el monumento.

Suess concluyó que espera que la colaboración continúe.

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