El cambio no ha sido fácil para el Departamento de Policía de Henderson, y su jefa

La jefa LaTesha Watson, del Departamento de Policía de Henderson, sabe que el cambio puede ser incómodo.

Para ella, el cambio significó arrancarse de su familia para mudarse del área de Dallas al desierto Mojave para su primer papel como jefa de policía. Para su departamento de policía, esto significaba un cambio de personal en posiciones de liderazgo y una serie de quejas.

“Cuando uno se responsabiliza a todos los niveles, mucha gente se quejará de eso”, dijo Watson durante una entrevista en octubre con el Las Vegas Review-Journal. “Especialmente si no están acostumbrados”.

Pero en el año transcurrido desde su cambio de juramento el 21 de noviembre de 2017, también ha significado un esfuerzo por mejorar la forma en que los oficiales se conectan con las personas que protegen, y un impulso para poner más botas en el suelo para lograrlo.

Watson llegó a Henderson de Arlington, Texas, como forastera y reformista, y está aprovechando su falta de raíces en el valle de Las Vegas para impulsar el cambio.

Ella insiste en que sus oficiales están viendo un nivel de imparcialidad y coherencia de la que ha carecido el departamento, pero las disputas entre varios oficiales y su administración se han desarrollado durante su primer año en el trabajo. El ejemplo más reciente es una queja presentada ante la Junta de Relaciones con los Empleados y la Administración del Gobierno Local del estado, solo unos días antes de su aniversario con el departamento.

Tensión creciente

Watson, cuyo salario anual es de $190 mil, sabe que sus decisiones no son populares entre todos, pero la disidencia dentro del departamento se hizo evidente cuando los grupos de trabajadores que representan a los oficiales y supervisores del Departamento de Policía de Henderson acusaron su liderazgo como represión sindical.

La demanda alega que Watson y el subjefe Thedrick Andres, a quienes trajo del Departamento de Policía de Arlington, han intimidado y tomado represalias contra los oficiales por sus papeles en los sindicatos. Watson no pudo ser contactada para comentar sobre la queja el viernes.

La ciudad ha dicho que muchas de las acusaciones en la queja están en disputa, sin especificar.

Ella asegura que las quejas son producto de empleados resistentes al cambio.

“Siempre vas a tener ese pequeño segmento, sin importar lo que hagas, que van a estar descontentos o que no van a querer traer luz positiva al trabajo”, señaló. “No importa dónde estés, tendrás eso”.

El supervisor de Watson, Bristol Ellington, quien se desempeña como director de operaciones y subjefe de la ciudad de Henderson, mencionó que todas las quejas se toman en serio y se investigan.

“Yo diría que ella es una agente de cambio”, afirmó. “Y así, cuando traes a alguien nuevo a la organización, crea una interrupción. La esperanza es, por supuesto, que estén atravesando un proceso de asalto y que eventualmente llegará a la normalización”.

Watson respondió este mes, antes de que se presentara la queja laboral, que sentía que la moral dentro del departamento estaba bien.

“Debido a las renuncias y jubilaciones, este es un momento en el Departamento de Policía donde las personas tienen oportunidades que no creían que obtendrían”, señaló.

El departamento ha experimentado una fuerte rotación de personal con 19 personas promovidas a posiciones de liderazgo, según un correo electrónico interno que la jefa envió a los empleados el jueves temprano. Watson dijo este mes que tiene que nombrar a dos personas más para ocupar cargos de capitán.

Un movimiento desafiante

Watson llegó a Henderson durante un tramo turbulento para el Departamento de Policía. Su juramento llegó meses después de que Patrick Moers dejara el puesto de jefe de policía en medio de una controversia.

El traslado de Arlington, donde Watson era un subjefa, ha sido difícil para ella y su familia.

“Soy la hija menor de tres y todos mis hermanos viven cerca de mi madre”, compartió este mes. “Y como la más pequeña, sabes, tu madre no es la que propondrá que te vayas”.

Sus hijos se quedaron para terminar el año escolar en Texas, pero se mudaron a Nevada en el verano. Watson dijo que sus hijos extrañan especialmente a sus abuelos.

“Todo es diferente”, comentó. “La comida, la amabilidad que hay en el Sur, no existe aquí en el estado de Nevada”.

Pero pese a las diferencias, Watson dijo que recibió una cálida bienvenida al valle.

Un año de reestructuraciones

Watson reconoce que el cambio lleva tiempo.

En su primer año, la jefa ha centrado sus esfuerzos en hacer que sus oficiales de patrulla sean más efectivos al tomar medidas para disminuir los tiempos de respuesta y aumentar la calidad de vida de los residentes de Henderson.

Aumentó el número de oficiales en las calles al reasignar más de 40 puestos de todo el departamento para patrullar, incluida una unidad de resolución de problemas ahora extinta.

Ellington dijo que no ha visto un impacto negativo en el crimen al reasignar esas unidades para patrullar.

“De hecho, algunas de las cosas que está haciendo en realidad han ayudado a mejorar los tiempos de respuesta”, comentó. “En realidad han bajado”.

Watson también cambió los límites de las zonas de patrulla de Henderson en un esfuerzo por reducir los tiempos de respuesta.

“Los límites no eran adecuados para la carga de trabajo y, por ejemplo, tendríamos un oficial asignado a un área, pero tienen que viajar 20, 30, 40 minutos para llegar a una llamada,” detalló.

Durante el verano, implementó la práctica de la policía de base geográfica para dar a los oficiales un sentido de propiedad sobre las áreas que patrullan. Con eso se hizo un esfuerzo para que el departamento se conecte con los miembros de la comunidad.

“Y lo que eso también hace para la comunidad es que cuando tienen una preocupación, en lugar de esperar que el jefe de la policía los llame, tienen a alguien que trabaja esa área todos los días de cada año, y eso entienden a quién se puede llamar para cualquier problema o elogio”, comentó Watson.

Más cambios que vienen

Watson anunció que tuvo que cambiar rápidamente de enfoque este verano después de que varios de sus oficiales participaran en tres tiroteos separados, dos de los cuales fueron fatales. El departamento está revisando la política de disparos de los oficiales involucrados.

La jefa no ofreció detalles sobre las deficiencias de la política existente, pero añadió que su reforma es una prioridad.

Después de pasar meses observando las operaciones de su departamento, Watson contó con la ayuda de una agencia de consultoría llamada The Bowman Group. El grupo está dirigido por Theron Bowman, ex jefe de Watson en el Departamento de Policía de Arlington. Watson señaló que reveló su relación con Bowman a la ciudad antes de que se firmara el contrato de $45 mil.

También comentó que contrató al grupo debido a su reputación en el campo de la consultoría.

“Cuando se habla de análisis de políticas y se ve a The Bowman Group y al tipo de expertos que trabajan en ese campo, es indiscutible a quién debemos utilizar”, recalcó en octubre.

Se espera que el grupo termine su análisis para fines de año y que cree una lista de recomendaciones de cambio de política.

“Hemos tenido algunos avances, pero tenemos un largo camino por recorrer”, aseguró Watson. “Hay que estudiar mucho más las áreas”.

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