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El casino más antiguo de Nevada cumple 90 años

El casino Railroad Pass se encuentra en las afueras de Henderson, no lejos de Boulder City, la única ciudad de Nevada donde apostar es ilegal.

Se trata de un establecimiento pequeño y discreto, nada que ver con los lujosos complejos turísticos del Strip. Sin embargo, ha demostrado su capacidad de resistencia, ha marcado huella en la historia y se ha mantenido firme.

El casino más antiguo del estado cumplió 90 años el domingo. Es un logro que merece la pena celebrar, afirman historiadores, dados sus orígenes y su papel en los primeros días de las apuestas en Nevada.

Y aunque es consciente del venerable punto de referencia del hotel-casino en la historia del Estado de la Plata, el propietario Joe DeSimone también está realizando mejoras con vistas al futuro.

Está invirtiendo dinero en renovaciones y nuevos proyectos, incluida una torre de hotel adicional que espera completar dentro de un año. Su mensaje es claro: “No vamos a ninguna parte”.

Algunos de los mayores cambios de Railroad Pass en sus 90 años se han producido en los últimos seis.

DeSimone compró Railroad Pass a MGM Resorts International en 2015. En su tiempo como propietario, eliminó el museo y colgó sus fotos en blanco y negro en todo el casino, añadió 150 nuevas máquinas tragamonedas, desarrolló un centro de viajes en la gasolinera Chevron para atraer a los camioneros, renovó las habitaciones del hotel, amplió el bar del casino y modernizó la propiedad.

“Hemos invertido millones y millones de dólares en mejoras, y cada una de ellas hace que el lugar sea cada vez mejor”, declaró DeSimone el lunes.

Más mejoras en el horizonte

Los cambios continúan a medida que la propiedad entra en su décima década.

El mes pasado, los equipos de construcción pusieron la primera piedra de un nuevo proyecto de torre hotelera que se espera que cueste unos 15 millones de dólares cuando esté terminada. La torre se situará justo al noreste de la torre original y añadirá 127 nuevas habitaciones de hotel al total de 120 del establecimiento, comentó DeSimone.

La nueva torre llevará el nombre de Holiday Inn Express para atraer a los socios de Holiday Inn. DeSimone dijo que Railroad Pass complementará la ocupación del nuevo hotel con sus propios clientes, planes de marketing y relaciones comerciales.

La torre del Holiday Inn Express se asemejará a una versión modernizada del hotel existente y a su fachada de color naranja. Cuando esté terminada, la torre de cuatro pisos contará con una nueva piscina que sustituirá a la actual, habitaciones para mascotas con suelo de vinilo, una lavandería y un gimnasio, detalló DeSimone.

Esta semana se abrió un club de jugadores que conecta Railroad Pass con la otra propiedad de DeSimone, The Pass, en el distrito de Water Street de Henderson. El hotel-casino celebrará una fiesta de cumpleaños el 10 de agosto con bebidas y comida gratis, entretenimiento en vivo y sorteos.

Un lugar en la historia

El Railroad Pass no fue el primer casino con licencia del estado, pero es el más antiguo.

El establecimiento cuenta con la licencia de juego nº 4 de Nevada desde su apertura en 1931. Ese fue el año en que Nevada se convirtió en el primer estado en legalizar las apuestas, y como el casino con licencia más antiguo en el primer estado legalizado, Railroad Pass afirma que también es el más antiguo del país. El estado nunca concedió las dos primeras licencias de juego, y el número 3 cerró, según informó anteriormente el Review-Journal.

El hotel-casino se ganó su nombre por la zona homónima que ocupaba. La zona conocida como Railroad Pass fue bautizada en la década de 1880 por una vía férrea que debía pasar por el pueblo de Pioche y continuar hacia el sur hasta el Valle de Las Vegas, pero nunca llegó a pasar de Pioche cuando el pueblo decayó en esa década, según el historiador Mark Hall-Patton, que se jubiló recientemente como administrador del Museo del Condado Clark.

Railroad Pass tuvo finalmente su ferrocarril medio siglo después, en 1931. Se trataba de un ramal diseñado para transportar suministros para la construcción de la presa de Boulder, cuya ubicación se eligió porque era la distancia más corta al río Colorado, dijo Hall-Patton. De este modo, el ramal definió esencialmente el lugar donde el gobierno construiría la presa, ahora conocida como presa Hoover.

Sin embargo, el primer cargamento del ferrocarril transportaba suministros para construir el casino a las afueras de la reserva federal de Boulder (que más tarde se convertiría en Boulder City), donde las apuestas y el consumo de alcohol eran ilegales.

Hall-Patton no está seguro de cómo alguien pudo pasar por alto que el cargamento incluía artículos para un bar.

“No sabían que iba a ser un bar clandestino”, reveló Hall-Patton.

Las máquinas tragamonedas de un solo dígito y un juego de mesa daban cobertura a un bar clandestino en la parte trasera, donde los trabajadores que construían la presa se escabullían para tomar copas después del trabajo hasta que se derogó la Ley Seca en 1933.

La propiedad se construyó sobre una mina patentada que fracasó, lo que proporcionó al casino protecciones contra los cierres del gobierno que se cobrarían otros casinos cercanos, dijo Hall-Patton.

El tiempo avanza

La estructura original del tejado arqueado se mantiene. Se puede ver el lugar en el que las paredes abarcaban toda la planta del casino: hoy, hay una zona en la que las máquinas tragamonedas de LEDs brillantes se encuentran con el bar. Un candeblabro sigue colgando de las vigas, a unos 15 pies por encima de un falso techo que encerraba el alto techo original.

Mary James, residente en Kingman, Arizona, echa de menos los viejos tiempos en los que tiraba de la manivela de las tragamonedas del establecimiento. Dice que lleva 40 años pasando por Railroad Pass cuando va o viene de Las Vegas.

La propiedad todavía tiene tragamonedas de un centavo, pero los juegos de mesa cuestan más que los 25 centavos que solían costar, dijo James, de 72 años.

“Nos encantaba venir temprano por la mañana y pedir el desayuno especial y todo eso por 99 centavos, algo que ya es cosa del pasado”, dijo riéndose. Venía con panqueques, tocino y papas fritas.

El lunes, James, su hijo adulto y los hijos de este se sentaron en un puesto para tomar el brunch en Iron Rail Cafe. Estaban de visita desde Texas y todos hicieron un viaje a Las Vegas. Se alegra de que el Railroad Pass haya permanecido tanto tiempo.

“Lo echaría de menos”, dijo James.

Y ahí está la caja fuerte original del casino para las nóminas de los empleados, que puede o no contener todavía nada. DeSimone no conoce las claves para abrirlas, y no cree que ningún propietario la haya abierto desde 1975, a más tardar, cuando Bob Verchota compró el local.

Antes de Verchota, la propiedad cambió de manos varias veces entre 1936 y 1975 y “estuvo a punto de cerrarse con un par de propietarios”, según informó anteriormente el Boulder City Review.

Verchota vendió el Railroad Pass en 1985 al ejecutivo Michael Ensign y su Gold Strike Resorts, que añadió el hotel del casino. Gold Strike se fusionó con Circus Circus Enterprises a mediados de los 90, que se convertiría en Mandalay Resort Group en 1999, que a su vez sería comprado por MGM Resorts en 2004.

“Fue esa parte de corporaciones que realmente vimos crecer aquí en los años 90”, comentó Green.

DeSimone agregó que le gustaría saber más sobre los anteriores propietarios y sobre quién hizo qué cambios, como lo del techo. Después de haber cambiado muchas cosas por su cuenta, DeSimone espera que Railroad Pass siga operando como lo ha hecho durante nueve décadas.

“Es un negocio a largo plazo en el que quiero estar durante mucho tiempo. Lo disfruto y lo aprecio. Pero me doy cuenta de que es más grande que yo”, señaló. “Y cuando me vaya, habrá otra persona que cargue con el peso y se encargue de ello”.

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