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El caso sin resolver de una niña desaparecida en Las Vegas sigue activo 20 años después

Cuando Karla Rodríguez desapareció en 1999, la policía de Las Vegas no fue alertada por más de 12 horas.

La niña de siete años a menudo deambulaba por las calles de su vecindario central de Las Vegas sin supervisión, y sus familiares asumieron que estaba a salvo.

“Era una víctima en espera de que le ocurriera algo”, comentó el ayudante del alguacil Al Salinas el miércoles.

Karla fue vista por última vez la noche del 20 de octubre de 1999, y hasta donde el Departamento de Policía Metropolitana (LVMPD) sabe, nadie la ha visto desde entonces.

La menor de cabello castaño con una sonrisa de dientes frontales separados desapareció de su vecindario a la sombra del Hotel Stratosphere, cerca de la avenida St. Louis y Maryland Parkway, después de que la vieran sola, jugando en el área con su bicicleta.

El caso sin resolver permanece abierto, 20 años después. Hace seis meses, los detectives de homicidios de casos sin resolver Dan Long y Terri Miller se hicieron cargo y lo están observando con nuevos ojos.

“Cualquier dato, por pequeño que sea, es bienvenido”, anunció Long, sentado el miércoles en la sede de LVMPD con otros funcionarios encargados de hacer cumplir la ley que han trabajado juntos para encontrar a Karla.

“Entre las grietas”

El 20 de octubre de 1999, Karla debía asistir a una clase de inglés en la escuela primaria Park. Inicialmente, la policía creyó que la madre de Karla la había llevado a la escuela, pero Long indicó el miércoles que no está seguro de si la madre de Karla la acompañó hasta allí.

Pase lo que pase, Karla no se presentó a clase ese día, y se desconoció su paradero durante las siguientes 12 horas.

El padre de Karla, Ramón, regresó a casa del trabajo alrededor de las cinco de la tarde. Sus otras hijas, todas adolescentes, mencionaron que Karla estaba en algún lado, así que no se preocupó. A menudo la dejaban sola.

Volvió a salir de la casa y dejó el auto de la familia con la madre de Karla, Elia, en su lugar de trabajo, y tomó un autobús a casa. Alrededor de las 10 p.m., se dio cuenta de la ausencia de Karla y su bicicleta.

Habló con un vecino, quien afirmó que Karla vino a jugar con su hijo alrededor de las siete de la noche, Long agregó que el hombre le dijo a Karla que se fuera a casa, que ya era demasiado tarde para que una niña de siete años estuviera afuera.

Ramón Rodríguez se fue a dormir. Asumió que Karla estaba en la casa de una amiga, incluyeron los detectives. Cuando Elia Rodríguez llegó a casa del trabajo alrededor de las tres de la mañana, no mencionó que su hija se había ido, él no quería asustarla.

A la mañana siguiente, la madre de Karla se presentó en la Escuela Primaria Park, con la esperanza de que su hija hubiera llegado a clase. Fue el director quien finalmente llamó a la policía cuando los adultos se dieron cuenta de que Karla había desaparecido.

La policía encontró su bicicleta cerca de la casa de la vecina, más de 12 horas después de que alguien la hubiera visto.

“Todo el mundo sabe que las primeras seis a 12 horas de un niño reportado como desaparecido, si no se eliminan esos recursos, es probable que el menor se convierta en una víctima”, advirtió Salinas, quien se retiró en 2015, pero era el sargento de personas desaparecidas cuando Karla desapareció.

Durante la próxima semana, más de 100 voluntarios y oficiales recorrieron el vecindario de Karla varias veces. LVMPD trajo sabuesos y a la unidad montada para cubrir más terreno. Los oficiales contactaron a padres, tocaron puertas y detuvieron autos, buscando cualquier pista.

El miércoles, Salinas recordó que la desaparición de Karla fue rara desde el principio. Otra familia vivía en la casa de St. Louis Avenue, pero incluso con 10 personas adentro, nadie parecía vigilar a Karla constantemente.

“Ni el padre ni la madre llamaron, fue el director de la escuela quien nos llamó. Ese tipo de situaciones realmente me preocupan”, destacó Salinas.

‘Aguja en un pajar’

Aunque no se puede asegurar nada, y no se ha descartado a ningún sospechoso, la policía cree que un extraño se llevó a Karla.

No se ha encontrado ningún cuerpo, por lo que los oficiales retirados y actuales tienen la esperanza de que Karla todavía esté viva en algún lugar. LVMPD ha comenzado a buscar a Karla en las bases de datos a través del ADN de sus padres, un nuevo proceso que los agentes de la ley en todo el país han comenzado a usar.

El FBI ha buscado a Karla en México varias veces para explorar teorías que su familia extensa pudo habérsela llevado.

“Ahí es donde se espera que siga viva”, indicó Salinas. “Quizás con su ADN podamos encontrarla”.

“O el secuestrador, por cualquier razón, la ha mantenido viva”, agregó Long. “No lo sabemos. Nunca ha habido una resolución”.

Decenas de sospechosos han sido investigados en silencio a lo largo de los años, confesó Long. Él y Miller planean volver a entrevistar a los miembros de la familia y enviar más evidencia forense para ser examinada, aunque ninguno de los dos mencionó cuál es dicha evidencia.

“Casos como el de Karla son como una aguja en un pajar”, comparó Robert Lowery, vicepresidente de la división de niños desaparecidos del Centro Nacional para Niños Desaparecidos y Explotados.

Durante una entrevista a principios de octubre, Lowery subrayó que pudo haber sido difícil para el caso de Karla llegar a una audiencia nacional, en parte debido a las circunstancias de su desaparición y la sospecha de sus padres. Dijo que también es más difícil obtener publicidad sobre la desaparición de un niño hispano.

“Sabemos que estas pequeñas niñas lindas que tal vez usan un vestido y tienen un lindo peinado parecen llamar más la atención que decir, un niño promedio, o incluso un niño de un grupo de minorías”, opinó.

‘Esperanza y fe’

Rosie Rodríguez, quien tenía 15 años cuando su hermana desapareció, le reveló al Las Vegas Review-Journal en 2013 que su familia también esperaba encontrar a Karla con vida. Señaló casos de mujeres encontradas décadas después de su secuestro cuando eran niñas.

“Tenemos la sensación de que ella está ahí afuera, ¿sabes? Solo hay que tener mucha esperanza y fe. Hasta que tengamos algunas noticias, nos mantenemos firmes”, declaró en 2013.

Múltiples intentos de contactar a la familia de Karla para este reportaje no tuvieron éxito.

Es difícil obtener más información sobre Karla. Los medios de comunicación nacionales no parecían presentar su historia más que en un segmento que se emitió en “America’s Most Wanted” tres días después de su desaparición, informó el Review-Journal en 1999. “The Montel Williams Show” también transmitió un segmento en Karla tras su desaparición, recordó Salinas.

Las autoridades mencionaron el miércoles que no se han descubierto pistas sustanciales alrededor de 10 años. La agente especial supervisora ​​Elena Iatarola, de la oficina del FBI de Las Vegas, enfatizó que ahora hay una recompensa de cinco mil dólares disponible para cualquier persona con información que conduzca a la resolución del caso.

Salinas compartió que, como padre, la desaparición de Karla fue uno de los casos que más le impactó después de sus cuatro años en la unidad de personas desaparecidas. Pero añadió que cree “muy fuertemente” que los detectives hicieron todo lo posible para encontrarla.

“Desde el punto de vista investigativo, utilizamos todos los recursos disponibles para nosotros”, concluyó.

Cualquier persona con información sobre la desaparición de Karla puede llamar a la oficina del FBI de Las Vegas al 702-385-1281 o a los detectives de homicidios de LVMPD al 702-828-3521. Se pueden hacer denuncias anónimas con Crime Stoppers al 702-385-5555.

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