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El helicóptero de Kobe Bryant voló en la niebla

CALABASAS, California — El helicóptero que transportaba a Kobe Bryant y a otras ocho personas que se estrelló contra una ladera escarpada en las afueras de Los Ángeles, volaba en condiciones de niebla consideradas tan peligrosas que las agencias de policía locales dejaron en tierra a sus helicópteros.

El helicóptero se estrelló en una ladera empinada a eso de las 9:45 de la mañana del domingo con un impacto que esparció escombros sobre un área del tamaño de un campo de fútbol y mató a todos los que iban a bordo. El accidente desató una avalancha de dolor de los admiradores de todo el mundo que lloraron la repentina pérdida del gran jugador de baloncesto de todos los tiempos que pasó toda su carrera de 20 años con los Lakers de Los Ángeles.

Miles de fans, muchos de ellos con camisetas de Bryant y coreando su nombre, se reunieron en las afueras del Staples Center en el centro de Los Ángeles, hogar de los Lakers y sede de los Premios Grammy del domingo, donde Bryant fue homenajeado.

Bryant, de 41 años de edad, quien falleció junto con su hija de 13 años, Gianna, fue uno de los jugadores más populares del juego y el rostro de los Lakers, 16 veces campeones de la NBA.

Helicópteros en tierra de LAPD

La causa del accidente era desconocida, pero las condiciones en ese momento eran tales que el Departamento de Policía de Los Ángeles y el departamento del alguacil del condado dejaron en tierra sus helicópteros.

El médico forense del Condado de Los Ángeles, el doctor Jonathan Lucas, indicó que el terreno escarpado complicaba los esfuerzos para recuperar los restos. Estimó que tomaría por lo menos un par de días para completar esa tarea antes de que se puedan hacer las identificaciones.

El helicóptero de Bryant salió de Santa Ana en el Condado de Orange, al sur de Los Ángeles, poco después de las 9 a.m. y dio una vuelta por un tiempo justo al este de la Interestatal 5, cerca de Glendale. Los controladores de tráfico aéreo notaron una pobre visibilidad alrededor de Burbank, justo al norte, y Van Nuys, al noroeste.

Tras mantener el helicóptero a flote para esperar otras aeronaves, despejaron el Sikorsky S-76 para proceder al norte a lo largo de la Interestatal 5 a través de Burbank antes de girar al oeste para seguir la Ruta 101 de los Estados Unidos, la Autopista Ventura.

Poco después de las 9:40 a.m., el helicóptero giró de nuevo, hacia el sureste, y subió a más de dos mil pies. Luego descendió y se estrelló en la ladera de la colina a unos mil 400 pies, según datos de Flightradar24.

Cuando golpeó el suelo, el helicóptero estaba volando a unos 160 nudos y descendiendo a una velocidad de más de cuatro mil pies por minuto, según los datos.

El helicóptero cayó en Calabasas, a unas 30 millas al noroeste del centro de Los Ángeles. La Academia de Deportes de Mamba de Bryant, en la cercana localidad de Thousand Oaks, celebraba un torneo de baloncesto el domingo.

Investigadores en camino

Los investigadores federales de la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (NTSB, por su sigla en inglés) se dirigían a la escena. Entre otras cosas, examinarán la historia del piloto, los registros de mantenimiento del helicóptero y los registros de su propietario y operador, informó Jennifer Homendy, miembro de la junta directiva de la NTSB, en una conferencia de prensa.

Kurt Deetz, un piloto que solía transportar a Bryant en el helicóptero, mencionó que el accidente fue más probablemente causado por el mal clima que por problemas mecánicos o de motor.

“La probabilidad de una catastrófica falla de un motor doble en esa aeronave, simplemente no ocurre,” le indicó al Los Angeles Times.

Justin Green, un abogado de aviación en Nueva York que voló helicópteros en el Cuerpo de Marines, agregó que los pilotos pueden desorientarse en la baja visibilidad, perdiendo la pista de la dirección que está arriba. Green dijo que un piloto que volara un S-76 estaría clasificado como instrumental, lo que significa que esa persona podría volar el helicóptero sin depender de las señales visuales del exterior.

La NTSB suele emitir un informe preliminar en un plazo de unos diez días que ofrece un resumen aproximado de lo que los investigadores han obtenido. El dictamen sobre la causa puede tardar un año o más.

No pudo ver, pero escuchó el choque

Colin Storm estaba en su sala de estar en Calabasas cuando escuchó lo que le sonó como un avión o un helicóptero que caía.

“Había mucha niebla, así que no podíamos ver nada”, señaló. “Pero luego oímos un chisporroteo y luego un estruendo”.

La niebla se despejó un poco, y Storm pudo ver el humo que se elevaba de la ladera frente a su casa.

Los bomberos llegaron con equipo médico y mangueras, y el personal médico arribó al lugar en rappel desde un helicóptero, pero no encontraron sobrevivientes, mencionó el jefe de bomberos del Condado de Los Ángeles, Daryl Osby.

La noticia de la muerte de la carismática superestrella se disparó por todo el mundo de los deportes y el entretenimiento, y muchos se conectaron a Twitter para confirmar la conmoción, incredulidad y angustia.

“Las palabras no pueden describir el dolor que estoy sintiendo. Quería a Kobe, era como un hermano pequeño para mí”, dijo el gran jugador retirado de la NBA, Michael Jordan. “Solíamos hablar a menudo, y echaré mucho de menos esas conversaciones. Era un competidor feroz, uno de los grandes del juego y una fuerza creativa”.

Jubilado en 2016

Bryant se retiró en 2016 como el tercer máximo anotador de la historia de la NBA, terminando dos décadas con los Lakers como un prolífico creador de lanzamientos con un sublime juego integral y una ética competitiva implacable. Mantuvo ese puesto en la clasificación de goleadores de la liga hasta el sábado por la noche, cuando LeBron James de los Lakers lo superó al tercer puesto durante un partido en Filadelfia, la ciudad natal de Bryant.

Fue el Jugador Más Valioso de la liga en 2008 y dos veces campeón de anotación de la NBA, y obtuvo 12 selecciones para los equipos defensivos de la NBA. Se asoció con Shaquille O’Neal en una sociedad combustible para llevar a los Lakers a títulos consecutivos de la NBA en 2000, 2001 y 2002.

Su cargo en los Lakers se vio empañado por el escándalo cuando en 2003, Bryant fue acusado de violar a una empleada de 19 años en un centro turístico de Colorado. Confesó que los dos tuvieron relaciones sexuales consensuales, y los fiscales más tarde retiraron el cargo de delito grave de agresión sexual a petición de la acusadora. Más tarde, la mujer entabló una demanda civil contra Bryant que se resolvió fuera de la corte.

Bryant ganó dos títulos más en el 2009 y 2010, y se retiró en el 2016.

Entre las personas que murieron en el accidente se encontraban John Altobelli, de 56 años, entrenador principal durante mucho tiempo del equipo de béisbol del Orange Coast College del sur de California; su esposa, Keri, y su hija, Alyssa, que jugaba en el mismo equipo de baloncesto que la hija de Bryant, apuntó el hermano de Altobelli, Tony, quien es el director de información deportiva de la escuela.

La alcaldesa de Costa Mesa, Katrina Foley, tuiteó que entre los muertos también se encontraba Christina Mauser, entrenadora de baloncesto femenino en una escuela primaria privada cercana. Su esposo, Matt Mauser, fundó los Tijuana Dogs, una banda popular del condado de Orange. En un post de Facebook dijo: “Mis hijos y yo estamos devastados. Hoy perdimos a nuestra hermosa esposa y a nuestra madre en un accidente de helicóptero”.

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