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El taxista de Las Vegas que relató la vida nocturna se retira

El taxista favorito de la Ciudad del Pecado ha colgado sus llaves.

Después de 15 años al volante de los taxis locales, Andrew Gnatovich anunció su retiro de la industria a principios de este mes. Hubiera sido un evento sin complicaciones para la mayoría de los taxistas, pero la mayoría de los taxistas no son estrellas de las redes sociales.

Gnatovich, más conocido como @LVCabChronicles en Twitter, ha acumulado un gran y leal número de seguidores en la última década. Compartiendo historias de su turno nocturno en trozos pequeños, llenos de ingenio seco, algunos tan ridículos que provocan incredulidad entre los lectores, el escritor gonzo ha acumulado cerca de 12 mil seguidores desde que inició sesión por primera vez en julio de 2009.

“Tuve la suerte de vivir en un mundo en el que la gente estaba interesada”, menciona Gnatovich, de 41 años. “Hay algo intrínsecamente intrigante sobre lo que sucede en un taxi, y luego se agrega el elemento de estar en Las Vegas”.

El final de su era llegó en agosto, cuando Desert Cab despidió a Gnatovich con la creencia de que violaba una política de seguridad de la empresa al conducir más de 12 horas al día, confirmó un funcionario de la empresa. Gnatovich confesó que estaba completando algunas horas adicionales conduciendo viajes compartidos extras. Ni él ni la compañía parecían albergar mala voluntad hacia el otro.

“Era un gran tipo aquí”, describió el funcionario de la compañía. “No tenemos nada malo que decir sobre él”.

En lugar de encontrar trabajo con otra compañía de taxis, Gnatovich anunció que está utilizando sus años de trabajo como gerente de propiedades para convertirse en un agente de bienes raíces en Signature Real Estate Group en el Valle de Las Vegas. Mientras espera que llegue su licencia, hay tiempo para mirar en el retrovisor y reflexionar.

Hubo una tarifa de ida y vuelta al burdel Chicken Ranch cerca de Pahrump que le hizo ganar 350 dólares. La vez en que rechazó la solicitud de una productora para filmar una escena de cine para adultos en su taxi, y la gran cantidad de pasajeros, intoxicados o no, que mostraron sus almas a un completo desconocido desde el asiento trasero.

Y Gnatovich estaba ansioso por documentar todo, aunque no compartía las identidades de sus pasajeros a menos que ya fueran famosos. Para algunos, lo que sucedió en Las Vegas encontró una audiencia nacional en línea.

“Creo que un día se tendrá un libro”, avisó.

En cierto modo, fueron las historias las que lo mantuvieron conduciendo mucho después de que ganarse la vida como taxista parecía ser más una apuesta que una buena idea. Nunca supo quién entraría después.

“Nunca tuve la intención de hacerlo durante 15 años”, subrayó. “Tenía la intención de hacerlo durante 15 días”.

Kutcher, Phish y teléfonos plegables

Seis años antes de comenzar a conducir un taxi, Gnatovich se inscribió en la UNLV estudiando música. Trasplantado del lado de las ciudades de Quad de Iowa, recordó haber quedado asombrado por el Strip mientras conducía a clase por primera vez en 1998.

“Algo sobre esta ciudad en la noche tiene este tipo de encanto. Algún tipo de misticismo”, dijo. “Creo que representa mucha energía y libertad”.

Gnatovich finalmente abandonó la universidad. Años más tarde, desempleado y en bancarrota después de un viaje por carretera con amigos, vio un anuncio en el periódico buscando conductores de taxis en el verano de 2004.

Dos semanas después conducía el turno de día, encendió su medidor a las 4 a.m. y navegó durante 12 horas seguidas. Un buen día de trabajo podía darle unos pocos cientos de dólares, y a Gnatovich le gustaba la sensación de estar en el abismo urbano, vagando por el cañón de neón del Strip de Las Vegas.

La rareza estuvo allí desde el principio. Todavía recuerda el momento en 2005 cuando condujo a tres chicos en edad universitaria con daiquiris de un metro de largo desde el Strip a Walmart para comprar un balón de baloncesto a las 5 a.m. El grupo le dio otros 100 dólares para jugar dos contra dos con ellos durante una hora.

“La industria tiene una reputación por una razón”, señaló Gnatovich. “Te lanzas de inmediato a un mundo diferente”.

Aproximadamente un año después del trabajo, cambió al turno nocturno. Las historias habían comenzado a acumularse, y Gnatovich sintió que tenía que compartirlas.

Primero publicó las historias en un foro en línea para los fans de Phish, luego comenzó a publicar su propio blog. En los primeros días, pasaba semanas escribiendo historias de miles de palabras, obsesionado con tratar de perfeccionar su prosa.

Twitter llamó su atención cuando el actor Ashton Kutcher se convirtió en su primer usuario en alcanzar un millón de seguidores. Gnatovich se registró, intrigado por la brevedad e inmediatez de la plataforma.

Armado con un teléfono plegable Motorola, publicaba tuits enviando un mensaje de texto a un número telefónico que la compañía configuró en lugar de publicarlo a través de la aplicación.

Comenzó a sentir que estaba presentando su propio reality show. Tenía dos objetivos en mente: ser divertido o ser interesante.

“Después de un tiempo comencé a convertirme en un personaje”, dijo. “Pensé conscientemente en eso. ¿Qué haría esa persona en esta situación?”

Lo famoso y lo no tan famoso

En este punto, muchos de los lectores de Gnatovich tienen una historia favorita.

Para algunos, sus historias favoritas son cuando los ancianos lo llamaban a sus casas para que les comprara leche, cereales y cigarrillos, otros disfrutan de su saga de un mes peleando por una multa de tráfico de 60 dólares en la corte administrativa de la Autoridad de Taxis de Nevada, un esfuerzo que finalmente perdió. Algunos incluso se inclinan ante él por compartir actualizaciones desde su despacho de taxis en la noche del tiroteo masivo del 1º de octubre.

Pero uno de los favoritos de Gnatovich es mucho más insípido.

Recuerda con cariño haber recogido a un veterano recién casado de la Segunda Guerra Mundial y a su esposa japonesa fuera del Golden Nugget hace más de una década. De camino al Aeropuerto Internacional McCarran, el anciano compartió que estaba en Las Vegas para casarse con la mujer, a quien conoció mientras estaba en Pearl Harbor, y cómo había viajado al extranjero para reunirse con ella después de que su primera esposa muriera de cáncer.

“No puedo recordar un viaje que tuviera más realismo sincero que ese”, dijo Gnatovich.

También le gusta compartir las historias de celebridades que han adornado su asiento trasero.

Kevin Pollak necesitaba un aventón desde la World Series of Poker. El fallecido comediante John Pinette no se conmovió con las bromas que Gnatovich hizo en un viaje al Club de Caballeros de Zafiro. El taxista no reconoció a Eva Longoria hasta que la vio en una repetición de “Desperate Housewives” un mes después.

David Hasselhoff subió a su vehículo después de un concierto de Elton John en el Caesars Palace, cantó una versión borracha de “Rocket Man” y luego pidió un dólar de vuelta de los $10 que le entregó a Gnatovich.

Por absurdas que puedan parecer las historias, Gnatovich insiste en que todas son ciertas. Su compañero de taxi, John Maddona, quien comenzó a trabajar un mes antes que Gnatovich, afirma que cree en su viejo amigo.

“Creo que ha hecho un buen trabajo al presentar honesta y justamente la experiencia de un taxista en Las Vegas al público”, destacó Maddona. “La palabra embajador es una buena palabra para usar. Ha hecho un buen trabajo poniendo una cara en el trabajo”.

“Golpe mortal para la industria”

Los avances tecnológicos han impulsado la decisión de Gnatovich de dejar de conducir taxis.

Compañías de viajes compartidos como Lyft y Uber han dado “un golpe mortal a la industria”, y Gnatovich dijo que cree que los autos autónomos serán el último clavo en el ataúd. Apuesta a que la generación de su hijo de ocho años será la última en Estados Unidos que necesitará aprender a conducir.

“Todos esos trabajos están en riesgo”, advirtió. “La pregunta será, ¿quién es dueño de los autos?”

Esa incertidumbre particular está detrás de él ahora mientras se prepara para el próximo capítulo de su vida. Sin embargo, Gnatovich sigue tuiteando con sinceridad.

Y él siempre planea disfrutar un poco de tiempo al volante.

“Te digo, conducir por esta ciudad por la noche con las ventanas abiertas en verano, cuando todavía hace calor, con algunas buenas canciones, es una de mis cosas favoritas para hacer”.

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