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Funcionarios de Nevada no revelan dónde se expande más rápido el COVID-19

En marzo, investigadores de enfermedades de Washington determinaron que una práctica del coro de una iglesia había enfermado a más de 50 asistentes, un ejemplo temprano en la pandemia de un evento de “superdifusión” para el nuevo coronavirus.

La semana pasada, las clases de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill pasaron a la enseñanza en línea tras el descubrimiento en los grupos de casos de COVID-19 en residencias y casas de fraternidad.

Pero en el sur de Nevada, los funcionarios de salud estatales y locales aún no han identificado públicamente ningún evento específico de propagación o grupos de casos más allá de los de las residencias de ancianos y otras instalaciones con licencia estatal.

Incluso cuando los líderes estatales emplean lo que describen como un enfoque dirigido a frenar el COVID-19 basado en datos, no han identificado negocios, eventos o reuniones específicas como posibles sitios de exposición para el mayor número de personas. Tampoco han hecho públicos los datos sobre los casinos, el principal motor de la economía del estado, que a menudo se identifican como posibles sitios de exposición.

Mientras tanto, el número de nuevos casos en el estado aumentó en junio y julio después de que se reabrieran los llamados negocios “no esenciales”.

En ausencia de tales especificaciones, los residentes y visitantes del sur de Nevada carecen de una dirección clara para ajustar sus conductas a fin de frenar la propagación de COVID-19, mencionó el profesor Samuel Scarpino, jefe del Laboratorio de Epidemias Emergentes de la Universidad Northeastern. Para un destino turístico internacional como el Strip, las repercusiones podrían llegar más allá de las fronteras de Nevada.

“El COVID realmente depende en gran medida de los eventos de súper propagación para la transmisión sostenida”, señaló Scarpino.

“Parte de la magia de Las Vegas es que trae gente de todo el mundo, de todo Estados Unidos, de todas las clases sociales”, continuó. “Y como resultado de eso, tienes este increíble combustible económico que impulsa la ciudad, pero también tienes el combustible para los eventos de superdifusión para que el COVID-19 salte de Los Ángeles a Nueva York”.

“Carnes asadas en patios traseros”

A finales de junio, la funcionaria de salud del estado, Julia Peek, declaró en una conferencia de prensa que, según una encuesta de dos semanas de duración sobre los casos recién diagnosticados, el 11 por ciento de las personas infectadas mencionaron que habían asistido a una reunión masiva y el 12 por ciento había asistido a un evento de activismo cívico.

“Así que eso es algo que formará parte de nuestro examen normal y esperamos que pueda proporcionar más actualizaciones”, destacó Peek, administradora adjunta del Departamento de Salud y Servicios Humanos de Nevada.

El viernes, Peek agregó que la encuesta también preguntó si los individuos habían estado en un centro de juegos. Sin embargo, esos hallazgos no fueron revelados.

En las semanas siguientes a la conferencia de prensa de junio, la información que se hizo pública fue más general, no más específica. Los funcionarios estatales se han referido en general a las “carnes asadas en patios traseros” y a las “reuniones familiares” como las causas principales de las nuevas infecciones.

Una presentación al grupo de trabajo de mitigación de COVID-19 del estado el jueves amplió ligeramente este tema, destacando que los centros turísticos, hoteles, establecimientos de comida y establecimientos de atención médica son “temas continuos relacionados con la investigación de casos y el rastreo de contactos”. En la presentación no se nombró ningún lugar específico ni se incluyeron otros detalles.

“Si el estado no proporciona esa información, la verdadera pregunta que hay que hacer es por qué”, indicó Scarpino. “¿No la están proporcionando porque no la tienen? Esa es una gran preocupación. ¿No la están proporcionando porque no quieren compartirla? Eso también es una gran preocupación”.

En una entrevista el viernes, Caleb Cage, que dirige la respuesta al COVID-19 del estado, y Peek, comentaron que el estado estaba analizando los datos a nivel condado sobre la transmisión de enfermedades para identificar los tipos de negocios y lugares específicos que se identifican con mayor frecuencia como posibles sitios de exposición. A partir de este mes, dijeron los funcionarios, ese análisis se ha proporcionado semanalmente a los departamentos de salud de los condados para ayudar con su respuesta de salud pública.

Los funcionarios estatales se negaron a proporcionar copias de los análisis al Review-Journal, y en su lugar remitieron a los reporteros a los distritos sanitarios individuales para obtener la información. Los funcionarios de los distritos de salud no respondieron inmediatamente a la solicitud de los documentos enviados el viernes.

La vocera del Distrito de Salud del Sur de Nevada, Stephanie Bethel, escribió en un correo electrónico el jueves que la agencia “no pudo proporcionar detalles sobre los grupos de infecciones por COVID-19”.

Esto se debe a que el distrito sanitario ha dado prioridad a la identificación de los contactos cercanos de una persona infectada, y no a los lugares en los que pudo haber contraído la enfermedad, “porque las personas recientemente infectadas son las que tienen más probabilidades de propagar el virus, incluso si son asintomáticas”, explicó. Unos 11 mil de los más de 65 mil casos del estado han sido identificados debido al rastreo de contactos, indicaron el viernes los funcionarios del estado.

“Dada la ruta de transmisión de esta infección, es probable que haya muchos grupos”, escribió Bethel. “Aunque estamos haciendo un esfuerzo por rastrear lugares específicos, es difícil sacar conclusiones porque nuestros conjuntos de datos son incompletos”.

El epidemiólogo de la UNLV, Brian Labus, declaró que en el mejor de los casos, identificar grupos de casos es complicado. Por ejemplo, el mero hecho de que varios pacientes recién diagnosticados trabajen en el mismo lugar no significa necesariamente que hayan contraído COVID-19 en su lugar de trabajo.

¿Y si un casino tuviera 100 empleados que dieran positivo?

“Bueno, eso podría ser de su vida diaria, podría ser de un lapso de un par de semanas, pudo haber tenido un evento para todos los que lo causaron, o podría no estar relacionado con el trabajo”, dijo Labus, miembro del equipo de asesores médicos del gobernador. “Pero sin una investigación muy detallada o muy larga, es imposible afirmar que todos lo obtuvieron de este tipo exacto de exposición o incluso en un casino”.

Incluso con el estado bombeando más de 100 millones de dólares en investigaciones y rastreo de contactos, los bajos fondos de salud pública per cápita de Nevada hacen que este tipo de investigación intensiva sea menos probable, recalcó.

El estado no cuenta con “mucha gente que trabaje como epidemiólogos y bioestadísticos e investigadores de enfermedades”, señaló Labus.

Preguntas sobre casinos

Los funcionarios del Estado no han revelado qué casinos aparecen con más frecuencia en sus análisis de los mayores sitios de exposición, aunque está compartiendo los datos con otras agencias gubernamentales, ninguna de ellas está divulgando detalles al público.

Cage dijo que los casinos y otras empresas identificadas necesitan que se les dé su “debido proceso”. Los hallazgos del estado se comunican a agencias reguladoras como la Junta de Control de Juegos de Nevada, que tiene la tarea de hacer cumplir las nuevas medidas de salud relacionadas con COVID-19 en los casinos, apuntó.

Pero Michael Lawton, vocero de la junta de control, ecribió en un correo electrónico del 11 de agosto que el regulador “no recibe ni rastrea información sobre el COVID en los casinos”. Los funcionarios del distrito de salud también agregaron este mes que no podían dar el número de empleados del casino que han dado positivo.

Los casinos tienen el potencial de ser los principales lugares de exposición, comentó la profesora Linsey Marr, una experta en enfermedades transmitidas por el aire de Virginia Tech.

Los estudios han demostrado que la transmisión de COVID-19 es mucho más probable que ocurra en interiores debido a la falta de flujo de aire. En el peor de los casos, una persona con la enfermedad podría infectar a cientos de otras dentro de algunos de los casinos más populares de Las Vegas, explicó Marr.

“A la hora correcta del día, no hay mucha gente, y me sentiría cómoda si todos los que caminan por el casino llevaran cubrebocas”, dijo. “Pero una vez que se llena de gente, es una situación mucho más arriesgada”.

Los casinos de Nevada están tomando precauciones para reducir el riesgo.

Deben controlar la temperatura de los huéspedes del hotel, exigir que los huéspedes y empleados usen cubrebocas y limitar la ocupación del área de juego para permitir el distanciamiento social, entre otros requisitos. Sin embargo, al menos siete propiedades de juego de Nevada se están enfrentando a quejas de que no han hecho cumplir adecuadamente las directivas de salud y seguridad.

Cage dio una respuesta general cuando se le preguntó qué conclusión sacaron los funcionarios del estado sobre el peligro de transmisión en los casinos.

“Ya sea en una tienda de comestibles o en un centro turístico o en cualquiera de los otros lugares donde se reúne la gente, entonces tenemos el potencial de propagación del virus”, comentó.

Pero los mundialmente famosos casinos de Las Vegas son diferentes a la mayoría de los otros negocios debido a su clientela, es decir, los turistas, dijo Marr.

Más de un millón de visitantes vinieron a Las Vegas en junio, según datos oficiales de turismo. Durante un fin de semana a mediados de julio, cerca de 26 mil teléfonos inteligentes que estaban en el Strip viajaron a todos los estados del territorio continental de Estados Unidos (excepto Maine) en un plazo de cuatro días, según un análisis de los datos de los dispositivos publicado este mes por ProPublica.

Cualquiera de esos visitantes podría llevar la enfermedad a casa y reintroducirla en su comunidad, destacó Scarpino. Sin embargo, rastrear la propagación de la enfermedad causada por el nuevo coronavirus de un estado a otro es difícil.

Según los datos estatales más recientes, publicados el 25 de julio, las autoridades de Nevada informan que sólo conocen a 10 visitantes de fuera del estado que dieron positivo después de regresar a casa desde que los casinos comenzaron a reabrir en junio. Eso puede parecer una buena noticia, pero Scarpino señaló que probablemente refleja un “anticuado” sistema de reporte de enfermedades interestatales.

“Mi corazonada sería que esos números son bajos debido a los problemas de notificación, no porque sean realmente bajos”, subrayó.

‘Generalizaciones indiferenciadas’

También se han planteado preguntas sobre los datos utilizados para apoyar las decisiones de mantener algunos negocios cerrados en Nevada.

En julio, el gobernador Steve Sisolak cerró bares en varios condados para frenar la propagación del COVID-19. Se consideró que esos condados tenían un “elevado riesgo de transmisión de enfermedades” basado en su capacidad de pruebas, tasa de positividad y número de nuevas infecciones.

En la reunión del comando estatal del jueves, los funcionarios de salud del Condado Washoe pidieron que se permitiera reabrir sus bares. En respuesta, el doctor Christopher Lake de la Asociación de Hospitales de Nevada preguntó si los funcionarios estatales podían estimar cuántos casos de COVID-19 habían sido vinculados a los restaurantes del condado a los que se les había permitido permanecer abiertos.

Un abogado que representaba a los bares expresó su escepticismo.

“Esa evidencia simplemente no existía porque la hubiéramos visto en ese caso si existiera”, comentó el abogado de Las Vegas, Dennis Kennedy. “Sólo tienes estas generalizaciones indiferenciadas. Si estás cerrando un negocio y dejando a miles de personas sin trabajo, deberías tener más que eso”.

Peek dijo que el estado está mejorando su análisis de las tendencias de transmisión del COVID-19.

Los funcionarios han creado una encuesta uniforme de 65 preguntas para todos los investigadores de la enfermedad de Nevada, incluyendo preguntas sobre si una persona infectada trabaja en un casino u hotel y dónde creen que estuvieron expuestos al coronavirus. Algunos investigadores de la enfermedad comenzarán a usar la encuesta la próxima semana, y debería ser usada en todo el estado a mediados de septiembre, señaló Peek.

Al asegurarse de que todos hagan las mismas preguntas y al almacenar la información recopilada en una sola base de datos, el comando del estado debería pronto poder compartir las tendencias semanalmente con el público, agregó Peek.

Queda por ver cuán específica será la información compartida.

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