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Hombre con desestimada condena por asesinato sigue en condena de muerte en Nevada

Paul Browning podría liberarse de una condena de muerte en Nevada.

Muchos de los testigos clave en la muerte por apuñalamiento en noviembre de 1985 del joyero Hugo Elsen, incluida la esposa de Elsen, Josy, han muerto.

El juez de distrito Douglas Herndon dictaminó en marzo que debido a que el abogado que representó a Browning en el juicio no hizo preguntas esenciales a los testigos que ahora están muertos, “un juicio justo consistente con el debido proceso ya no es posible”.

Esa decisión se produjo cinco meses después de que una opinión del Noveno Circuito Tribunal de Apelaciones de EU descubriera que “una mezcla de conducta fiscal inapropiada y perturbadora, y una asistencia lamentablemente inadecuada del abogado” condujo a “fallas extremas” en el juicio de Browning.

Sin embargo, Browning se encuentra bajo condena de muerte, mientras los fiscales luchan por mantenerlo allí, apelando la decisión de Herndon ante la Corte Suprema de Nevada.

El jueves, Herndon suspendió su propia dimisión, mientras los fiscales esperan una decisión del tribunal superior. Mientras tanto, a Browning (quien pasó 33 años como condenado) se le debe permitir salir de prisión, dijeron sus abogados. Browning fue retenido en la prisión estatal de Ely en lugar de ser transportado a Las Vegas para su audiencia.

Pero ni la decisión de Herndon ni la opinión del Noveno Circuito contemplaron un cargo de escape por el cual Browning fue condenado durante su juicio por asesinato. Depende del Departamento de Correcciones de Nevada determinar si ya ha cumplido la sentencia máxima de 10 años que comenzaría en 2079.

“¿Cómo puede el señor Browning estar bajo condena de muerte, como lo está ahora, cuando este tribunal ha dicho que todos los cargos en su contra fueron desestimados?”, argumentó el jueves uno de sus abogados, Tim Ford. “Ni siquiera es un detenido preventivo y está bajo condena de muerte. Eso no puede ser”.

Los funcionarios de la prisión mencionaron que aún no habían recibido una orden judicial para liberar a Browning el jueves por la tarde, y el proceso de liberación de un recluso puede llevar más de una semana.

El fiscal adjunto jefe de distrito, Marc DiGiacomo, indicó que Browning podría ser condenado por asesinato, incluso después de la muerte de testigos clave. Algunos todavía están vivos, mencionó el fiscal. Las huellas digitales de Browning se encontraron en la parte inferior de un mostrador de vidrio en la tienda de Elsen, y se descubrió un cuchillo con la sangre de Elsen debajo de las escaleras donde Browning fue arrestado 20 minutos después del asesinato, agregó DiGiacomo.

“Hay evidencia forense”, recalcó. “Hay testigos vivos, no hay duda de que Paul Lewis Browning mató a Hugo Elsen. Tendría aún más evidencia de su culpabilidad si estas personas todavía estuvieran vivas … Para mí, la prueba es bastante evidente, y la presunción es bastante buena”.

Herndon subrayó que el caso consistió en “un conjunto único de circunstancias complicadas”.

Ford le comentó al Review-Journal que en los años transcurridos desde su condena, Browning y sus abogados han descubierto evidencia que apunta a su inocencia.

En el juicio, un fiscal señaló sangre en la chaqueta marrón de Browning, diciendo que coincidía con el tipo de sangre de Elsen, a pesar de que Elsen describió la chaqueta como azul antes de morir. La evidencia de ADN luego reveló que no era la sangre de Elsen.

“Cada vez que entregamos algo, resulta que cada vez hay más cosas que cuestionan lo que se dijo”, le reveló Ford al periódico.

Un mes después del asesinato, la esposa de Elsen no pudo identificar a Browning de una serie de sospechosos, pero en el juicio lo señaló como el asesino.

La vecina de negocios de Elsen, Debra Coe, le dijo a la policía que había visto a un hombre con una gorra azul que decía Hollywood, que luego fue encontrada en un contenedor de basura afuera del motel de Browning, mientras huía de la tienda de Elsen.

Identificó a Browning como el hombre que “pensaba” que pasaba por su oficina, pero mencionó que no podía estar segura porque Browning no llevaba gorra cuando lo identificó.

Cuando la presionaron para que afirmara estar “más segura” sobre su identificación, respondió: “No, no lo creo. No … Todos se ven iguales, y eso es exactamente lo que pienso cuando veo a una persona afroamericana, que todos se ven iguales”. En el juicio, ella se retractó de la declaración e identificó a Browning como el hombre que vio pasar junto a su oficina.

Una pareja que les había dicho a las autoridades que Browning les confesó el asesinato eran usuarios habituales de drogas, lo que el jurado sabía.

Hace más de una década, la Corte Suprema de Nevada revocó una negación de Browning a su sentencia de muerte, pero un jurado en 2008 restableció la pena capital.

La hermana de Browning, Dell Harris, vio la audiencia del jueves en la galería de la sala del tribunal con otros miembros de la familia, todos con la esperanza de que se reencontrarían con un hombre que no habían visto fuera de las paredes de la cárcel durante más de tres décadas.

“Podemos ver la luz al final del túnel”, concluyó Harris. “Ha pasado una eternidad, pero aún tenemos esperanza. Es hora, es hora”.

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