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Los nativos americanos se mudan a Las Vegas, pero luchan por ser reconocidos

Rulon Pete ha notado muchas caras nuevas en la ciudad.

En los últimos años, el director ejecutivo del Centro Indígena de Las Vegas ha visto un aumento en la demanda de programas de empleo sin fines de lucro para los nativos americanos.

Las tasas de desempleo en las tierras tribales son más altas que el promedio de los EU, y Pete señala que muchas de las 150 a 200 personas a las que asiste cada año se han mudado aquí en busca de empleo en construcción, atención médica y hospitalidad.

“Vegas se presenta como un lugar donde puedes tener un trabajo bien remunerado y donde la gente puede mantener un estilo de vida decente”, apuntó Pete, quien es miembro de Cedar Band of Paiutes en Utah. “Se quedan y descubren que hay mejores oportunidades aquí, y difunden las noticias en casa”.

La Oficina de Censos de Estados Unidos estima que entre julio de 2017 y 2018, el número de nativos americanos que viven en el condado de Clark creció a un ritmo más rápido que cualquier otro condado grande de la nación. De hecho, entre los condados con poblaciones de 20 mil o más, el Condado de Clark tuvo la tasa de crecimiento anual más rápida de los nativos americanos en tres de los últimos cinco años.

Los expertos afirman que más nativos americanos se están mudando aquí debido a la fuerte economía del Condado de Clark, las oportunidades de empleo y la proximidad a las reservas en Arizona, Utah y el sur de California.

Actualmente, según las estadísticas del censo, alrededor de 50 mil personas que se autoidentifican como indígenas estadounidenses viven en el Condado de Clark. Cerca de la mitad son multirraciales y la mayoría vive en zonas urbanas. Los funcionarios del censo informan que menos de mil viven en reservas para las dos tribus reconocidas federalmente del condado, la Tribu Paiute de Las Vegas y la Banda de Paiutes de Moapa.

A pesar del crecimiento de la población, los nativos americanos todavía representan solo alrededor del dos por ciento de la población del condado. Pete y otros dicen que sienten que todavía están luchando para ser reconocidos por la comunidad en general.

Ese fue el sentimiento en septiembre, cuando la Comisión del Condado de Clark suspendió la votación de una resolución para designar el segundo lunes de octubre como Día de los Pueblos Indígenas. Los comisionados no estuvieron de acuerdo en celebrar la nueva celebración el mismo día del Día de Colón, un razonamiento que algunos nativos americanos ven como una continuación de su marginación histórica.

Los gobiernos estatales y locales de todo el país han adoptado medidas similares, algunas de las cuales han optado por dejar de celebrar el primer viaje del explorador italiano Cristóbal Colón a las Américas. En el Condado de Clark, la idea era dar al menos el mismo reconocimiento a los nativos americanos que sufrieron la violencia de la colonización europea.

“La celebración (del Día de Colón) fue el descubrimiento de América, pero ya había millones de personas que vivían aquí”, comentó Mercedes Krause, residente de Las Vegas, miembro de la Nación Oglala Lakota de Dakota del Sur, que sirve en la Comisión de Asuntos Minoritarios de Nevada. “Creo que es un paso hacia el reconocimiento. Estamos aquí, somos parte de la comunidad”.

El comisionado del condado, Tick Segerblom, enfatizó que planea mejorar la propuesta y volver a intentarlo el próximo año.

“Lo traeremos de vuelta y nos aseguraremos de que todos los comisionados estén completamente informados con anticipación y comprendan la importancia”, apuntó.

Reconocimiento creciente

Los nativos americanos no estado totalmente sin reconocimiento en Nevada.

En 2016, la Banda de Paiutes de Moapa vio casi 300 mil acres de su tierra ancestral al noreste de Las Vegas designado como el Monumento Nacional Gold Butte.

Menos de un año después, el ex gobernador Brian Sandoval proclamó el 9 de agosto como el Día de los Pueblos Indígenas en Nevada.

Y el mes pasado, el Partido Demócrata del Estado de Nevada estableció un grupo estatal de nativos americanos con un puesto en la junta ejecutiva del partido. El reconocimiento encaja muy bien con un esfuerzo continuo y no partidista para aumentar la participación de votantes nativos estadounidenses en el estado.

Un organizador detrás del esfuerzo de sacar el voto del estado dijo que espera que los esfuerzos recientes para mejorar el compromiso cívico impulsen la participación de los nativos americanos en el conteo del censo de 2020.

“Estaba realmente emocionado de ver a las recientes estimaciones de la población nativa americana ponerse al día con lo que siempre hemos sabido sobre la región”, dijo Patrick Naranjo, miembro del pueblo de Santa Clara en Nuevo México. “Históricamente, los individuos nativos han estado sub-representados en el marco de toda esta estructura”.

Durante el último censo decenal, aproximadamente el cinco por ciento en todo el país descontó a los nativos americanos que vivían en reservas. Eso fue más del doble de la tasa del siguiente grupo de población más cercano, indicó James Tucker, un abogado con sede en Las Vegas que se desempeña como vicepresidente del Comité Asesor Nacional de la Oficina de Censos.

La dificultad de realizar un recuento exacto en las tierras tribales no se basa únicamente en su aislamiento geográfico. Tucker aseveró que también es causado por barreras de idioma, de direcciones postales no tradicionales y una desconfianza histórica del gobierno federal.

Incluso un movimiento para facilitar la participación, alentar a las personas a completar la encuesta del censo en línea, podría fallar. La Oficina del Censo informa que más de una cuarta parte de los hogares de áreas tribales en todo el país no tienen acceso a Internet, pero Tucker exclamó que incluso los hogares tribales con acceso, a menudo tienen un servicio lento y poco confiable o dependen de los teléfonos celulares para usarlo.

Y por cada persona que no se cuente, las tribus en Nevada pierden fondos federales. Ese dinero se usa para mantener una infraestructura crítica como carreteras, escuelas e instalaciones de atención médica, explicó Tucker.

“Estamos hablando de áreas del país con pocos recursos”, agregó. “Hay muchas barreras por ahí. Es una tarea muy difícil, pero no imposible. Va a requerir que todos se unan”.

La tribu Paiute de Las Vegas declinó hacer comentarios para este reportaje. Los funcionarios de la Moapa Band of Paiutes no respondieron múltiples solicitudes de entrevistas.

Desafíos adelante

Los nativos americanos continúan enfrentando desafíos en una serie de problemas sociales en el sur de Nevada y en EU.

En comparación con la población general, los nativos americanos tienen más probabilidades de vivir en la pobreza y menos probabilidades de haberse graduado de la preparatoria o la universidad, según las estadísticas del censo. Los activistas de todo el país están tratando de aclarar lo que describen como una epidemia de mujeres nativas americanas desaparecidas y asesinadas, tanto en áreas tribales como urbanas.

“Todas las cosas que escuchas a nivel nacional también están aquí en nuestra pequeña comunidad”, mencionó Krause.

En el sur de Nevada, no hay un hospital de Indian Health Services. La Banda de Paiutes de Moapa está protestando en contra del impulso de la Fuerza Aérea de los EU de expandir su Campo de Prueba y Entrenamiento de Nevada aún más en el Desert National Wildlife Refuge.

Krause cree que la representación en el gobierno es clave para que se escuchen las preocupaciones de los nativos americanos. Cada emisor de decisiones debe “tener una voz nativa en la mesa”, promovió.

“Todavía no estamos en ese punto de inflexión, ni siquiera cerca, pero estoy muy orgullosa del reconocimiento que estamos recibiendo”, concluyó. “Tenemos que seguir hablando”.

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