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Los niños no son tan resistentes al COVID-19 como se pensaba

Cuando padres no se deciden a vacunar a sus hijos contra el COVID-19, el pediatra de Las Vegas Todd Zimmerman les informa que su familia, incluidos sus dos hijos adolescentes, se vacunaron.

“Eso ha ayudado a que la gente se ponga en la línea de meta”, dijo Zimmerman, director médico de urgencias del Sunrise Children’s Hospital.

Conversaciones como esta han adquirido una importancia crítica, dicen Zimmerman y otros pediatras del área de Las Vegas, ya que ven un número creciente de casos y hospitalizaciones de niños con COVID-19, los más enfermos de los cuales casi siempre no están vacunados.

Estas observaciones reflejan los resultados de un informe publicado el viernes por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, que muestra que las hospitalizaciones de niños con COVID-19 se han quintuplicado desde finales de junio. En los niños de 12 a 17 años, la población elegible para la vacunación, las tasas de hospitalización por COVID-19 fueron 10 veces mayores en los que no estaban vacunados.

“Por lo que he notado yo misma, muchos de los que tienen neumonías graves, que suelen ser los adolescentes mayores, no están vacunados”, dijo la doctora Rita Shah, especialista en enfermedades infecciosas pediátricas que trata a pacientes en el Hospital Infantil del UMC y otros hospitales de la zona.

Shah describió cómo es ver a niños que probablemente no estarían en el hospital si hubieran sido vacunados.

“Es horrible”, dijo Shah, cuyos gemelos de 15 años están vacunados.

“Queremos que nuestros pacientes estén sanos. Estamos aquí para ayudarlos”, dijo. “Hemos hecho todo lo posible durante más de un año y medio, como saben. Pero es difícil cuando ciertas familias no quieren escuchar a la ciencia, e incluso cuando tratamos de responder a sus preguntas, siguen preocupados por vacunarse”.

La doctora Evelyn Montalvo Stanton, neumóloga pediátrica y presidenta de pediatría de la Facultad de Medicina Kirk Kerkorian de la UNLV, está de acuerdo con la preocupación de Shah.

Una pareja, ambos hospitalizados por COVID-19, no vio inicialmente la necesidad de vacunar a su hijo de 16 años con asma, dijo. Al final, les hizo ver que su hijo podía contraer el virus, aunque sus padres ya lo hubieran contraído, y que podría enfermar más que ellos.

“Tuve que hacerles comprender la gravedad de la enfermedad”, dijo.

“COVID prolongado” en niños

Muchos niños que contraen COVID-19 experimentan síntomas leves, a menudo similares a los de un resfriado, como secreción nasal y tos. Algunos experimentan síntomas digestivos.

“Pero COVID puede realmente afectar a cualquier parte del cuerpo: los pulmones, el corazón”, dijo la doctora Rebecca Meyers, que trata a los pacientes en la Clínica Pediátrica de la UNLV. “Incluso puede afectar al cerebro de los niños, dándoles una variedad de diferentes tipos de síntomas neurológicos. Puede hacer que los niños se sientan cansados, que tengan dolores de cabeza. Incluso puede hacer que tengan problemas de comportamiento. Así que hay muchas consecuencias posibles de la infección por COVID en los niños, más allá de lo que solemos ver, que es una enfermedad parecida al resfriado o la gripe”.

Al igual que los adultos pueden experimentar síntomas continuos de COVID-19 (el llamado “COVID prolongado”), los niños también pueden. “Algunos de esos niños pueden tener definitivamente consecuencias de salud mental o de comportamiento”, dijo Meyers.

Normalmente, los niños o adolescentes que son hospitalizados por COVID-19 tienen una afección subyacente como la obesidad o el asma, dijo Shah. Sin embargo, una condición rara llamada síndrome inflamatorio multisistémico, o MIS-C, puede hacer que los niños previamente sanos queden muy enfermos.

Setenta y nueve niños del Condado Clark han sido diagnosticados con este síndrome, que provoca la inflamación de múltiples órganos de algunos pacientes jóvenes previamente infectados con COVID-19, según datos del Distrito de Salud del Sur de Nevada.

“La gente está asustada”

Meyers dijo que el mayor aumento de casos que está viendo es en los niños en edad escolar.

“Este aumento para todo el mundo, pero en particular para los niños, comenzó en julio, y sigue la tendencia a subir y subir … especialmente en el grupo de edad escolar de alrededor de cinco años a 17”, dijo.

Todavía no se ha autorizado una vacuna para los menores de 12 años, pero si los padres y otras personas de su entorno se vacunan, los niños más pequeños tienen menos probabilidades de enfermarse, dijo.

Los datos de un segundo informe publicado por los CDC el viernes mostraron que hubo más visitas a urgencias pediátricas y admisiones hospitalarias por el COVID-19 en los estados con tasas de vacunación más bajas, lo que se suma a la evidencia de que la vacunación comunitaria amplia protege a quienes no pueden ser vacunados.

Hasta el jueves, el distrito de salud había reportado 237 hospitalizaciones por COVID-19 y cuatro muertes en las edades de cinco a 17 años en el Condado Clark. En los niños de cuatro años o menos, ha habido 130 hospitalizaciones y una muerte.

“Esto es una pandemia. La gente está asustada”, dijo Zimmerman. Al miedo de los padres se suma la información inexacta de fuentes de Internet poco fiables.

“Pero seguimos insistiendo en el mismo mensaje. … De hecho, esta es la vacuna más estudiada de la historia. Y sabemos que es segura”, dijo. “Sigo muy de cerca a los CDC. Siempre estoy pendiente de los nuevos estudios. Si no es cada día, es cada semana que salen más estudios que no solo muestran la eficacia de la vacuna, sino también la seguridad de la misma”.

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