Madre y entrenadora de muchos niños de gimnasia en Las Vegas

Una bola de furia de 4 pies y 10 pulgadas.

Así es como Lauren Rice describiría a su madre.

“Es pequeña, pero feroz”, dijo.

En un lunes reciente, Cassie Rice caminó alrededor de su gimnasio en Henderson con una estatura dominante, instruyendo a sus gimnastas en la forma correcta.

Kailin Chio, de 11 años, se sentó en la barra de equilibrio y se preparó para dos saltos.

“¡Dos piernas!”, le dijo Cassie Rice. “¡Endereza nuevamente!”.

En este Día de la Madre, verá a seis de sus hijos competir en el Campeonato Nacional Olímpico Juvenil en Cincinnati. Ninguno está relacionado con ella, pero así es como piensa en su equipo llamado “Gymcats”.

“Soy una madre para muchos niños aquí”, señaló. “Hay tanto en qué formar cerebros infantiles a medida que crecen, lo cual un entrenador o un padre influyen”.

Cassie Rice, una madre de cuatro hijos de 49 años, ha sido propietaria de Gymcats junto con su esposo, Michael, desde 1992.

Sus estudiantes han incluido a la dos veces campeona nacional y atleta olímpica de 2000, Tasha Schwikert, quien lideró el equipo de los Campeonatos del Mundo de 2003 desde Estados Unidos hasta la victoria en la medalla de oro.

Gymcats ha producido 30 estudiantes graduados que ingresaron a la universidad con becas completas de gimnasia, incluidas ambas hijas de Rice.

Taylor Rice, de 24 años, se graduó en 2016 de la Universidad de Stanford y ahora se presenta en el espectáculo itinerante “Corteo” del Cirque du Soleil.

Y cuando Cassie Rice regrese de Ohio, tendrá tres graduaciones para asistir en 10 días. Su hija de 22 años, Lauren, se graduará de la Universidad Estatal de California, Sacramento, y sus dos hijos adoptivos, Becca, de 18 años, y Reagan, de 19, se graduarán de la escuela secundaria.

Reagan obtuvo una beca completa de fútbol en la Universidad Politécnica Estatal de California. Becca, que aún se está recuperando de un desgarro en el ligamento cruzado anterior, tiene una oferta para unirse al mismo equipo que un jugador de walk-on.

El gimnasio

Aunque los hijos de Cassie Rice nacieron en la gimnasia, aseguran que su mamá los alentó a hacer el deporte por sí mismos.

“Esto es para ti”, les dijo.

Ella también creció en el gimnasio de su madre, los primeros Gymcats, en Yonkers, Nueva York. Conoció a su marido a través de la gimnasia en la Universidad Estatal de Oklahoma, trabajó para Bear Stearns en Wall Street y se metió en el entrenamiento en Las Vegas después de que Michael consiguió un trabajo acrobático con los magos Siegfried & Roy.

Mientras Michael Rice era seleccionado para actuar en “Mystere”, la pareja abrió el gimnasio.

“Ella es la clave de gran parte de nuestro éxito”, declaró Michael Rice. “Tiene la increíble habilidad de seguir adelante y concentrarse en las tareas que tiene entre manos”.

Cassie Rice destacó que su madre de 75 años, Stacy Carrero, la ayudó a poner en marcha el negocio.

Carrero también es propietaria de los dos lugares de Desert Gymcats en Las Vegas, donde la hermana de Cassie, Jessica, entrena.

“Ella no estaba satisfecha con ser buena, ella quería ser excelente “, agregó Carrero sobre Cassie. “Después de lograr el éxito, trató de mejorarlo”.

Carrero recordó un momento en que Cassie tenía 14 años y sufrió una lesión en la tibia, incapaz de entrenar completamente durante seis meses. Durante ese tiempo, entrenó su parte superior del cuerpo en barras.

Al año siguiente, fue campeona nacional en barra.

“Tomó una mala situación y la convirtió en oro”, describió Carrero.

Hacia adelante

Michael Rice estaba tomando fotos en el orfanato M-Lisada en Kampala, Uganda, cuando vio por primera vez a los niños.

Estaban realizando un acto que solía hacer en “Mystere”: los tres muchachos apilados uno encima del otro. Desde el medio, Becca equilibró a su mejor amigo, Reagan, por encima de su cabeza.

Michael Rice envió una foto de ellos a su esposa.

“¿Qué pensarías si adoptamos un par de niños?”, Preguntó.

Ella no lo dudó.

Los chicos llegaron en 2010, casi una semana antes de Navidad.

“Fue algo así como milagroso; tuvimos suerte”, mencionó Cassie Rice.

Eran pequeños para 11, pesaban alrededor de 70 libras y se ajustaban justo debajo de su brazo. Estaba decidida a no tratarlos de manera diferente a sus otros hijos.

La familia todavía patrocina a niños en Uganda, mientras que también es voluntaria en la comunidad y ofrece clases para jóvenes en riesgo en su gimnasio.

Como Becca rara vez asistía a la escuela en Uganda, no sabía leer cuando llegó a los Estados Unidos. Cassie Rice le leía todos los días, recitaba “Un pez, dos peces, pez rojo, pez azul” por el Dr. Seuss y lo ayudaba a pronunciar las palabras.

Reagan y Becca, que también se coordinaron en gimnasia, decidieron dedicarse al fútbol, un deporte que habían aprendido jugando descalzos con bolas hechas de bolsas de plástico.

El domingo pasado fue el último juego de Becca para el Heat FC Soccer Club. Antes de jugar, su madre adoptiva le vendó una herida en un lado del tobillo derecho hinchado.

Mientras se deslizaba por el campo, Becca metió la pierna derecha hacia arriba, equilibrándose y empujando la pelota hacia la portería.

“¡Vamos, Beccs!” Cassie Rice vitoreó desde su asiento al lado de su esposo bajo su paraguas. Luego le bromeó a su esposo, “Ese fue un movimiento acrobático gimnástico”.

Becca, No. 8, se movía alrededor, con sus rastas amarradas por un paliacate blanco y negro.

Dijo que aún recuerda la primera vez que vio a su madre estadounidense: cuando ella lo miró y le dijo que tenía una dulce sonrisa.

“Ella ayuda a la gente pequeña”, describió Becca. “Los considero mis padres, son amorosos, te metes en su casa y te quieren”.

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