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Aterrizaje perfecto emociona a dos científicas de la UNLV involucradas en la misión a Marte

Dos científicas de la UNLV que trabajan en la nueva misión de la NASA a Marte sobrevivieron el jueves a los “siete minutos de terror” mientras observaban el peligroso pero perfecto aterrizaje del explorador Perseverance en el planeta rojo.

Elisabeth “Libby” Hausrath y Arya Udry, ambas profesoras asociadas del Departamento de Geociencia de la UNLV, observaron atentamente desde Las Vegas el aterrizaje del vehículo Mars 2020 Perseverance de la NASA en el cráter Jezero justo antes de la una de la tarde.

Como científicas participantes seleccionadas para la misión por la NASA, ahora su trabajo también despegará.

Udry dijo que vio el video en directo del aterrizaje en una laptop al aire libre en el campus, con uno de sus estudiantes de posgrado y un par de amigos, todos ellos con cubrebocas.

“Fueron siete minutos de terror muy estresantes”, le comentó Udry al Review-Journal poco después del aterrizaje, tomando prestada una frase que la NASA utilizó para describir la entrada, el descenso y el aterrizaje de la nave espacial.

“Obviamente, cuando nos dijeron que el explorador había aterrizado, fue un momento muy emocionante”, añadió.

Dijo que la histórica misión se planificó durante años, y se espera que las muestras de roca y suelo lleguen a la Tierra en 2031.

Udry participa en la misión desde noviembre. Dijo que su objetivo es distinguir las rocas ígneas (las formadas por el enfriamiento del magma) de las rocas sedimentarias formadas por la solidificación de sedimentos. No siempre es fácil distinguirlas, añadió.

Ella y Hausrath también desempeñarán “funciones de operación científica” para la misión, incluyendo el procesamiento de los datos enviados por el explorador, ayudando a averiguar lo que necesita hacer en Marte y escribiendo informes, escribió Udry en una explicación de la misión publicada el jueves en el sitio web de la UNLV.

Sin embargo, no hay garantía de que las investigadoras de la UNLV vayan a ver muestras de Marte en persona. “Varios investigadores de la UNLV solicitarán obtener estas muestras, pero su obtención será competitiva”, escribió Udry.

Hausrath, mientras tanto, ha estado involucrada en la misión desde octubre de 2019 como científica de muestras devueltas. También participó en una conferencia de prensa celebrada el miércoles por la NASA.

Hausrath agregó que vio el aterrizaje el jueves desde su casa con su familia.

“Estoy emocionada, por supuesto, de que haya aterrizado con seguridad y de que ya haya enviado imágenes de la superficie de Marte”, le dijo al Review-Journal unas horas después del aterrizaje.

La semana que viene se celebrará una reunión del equipo científico de la misión, dijo Hausrath. Con el tiempo, el equipo ayudará a elegir las muestras que el explorador recogerá en Marte. También observarán imágenes, química, mineralogía y realizarán investigaciones basadas en ello.

“Se obtendrán datos y nueva información sobre Marte casi inmediatamente y, con suerte, durante mucho tiempo”, aseveró.

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