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Harris desempata y el Senado aprueba la vía rápida para alivio de COVID

WASHINGTON — El Senado aprobó a primera hora del viernes una medida que permitiría a los demócratas forzar el plan de ayuda contra el coronavirus de 1.9 billones de dólares del presidente Joe Biden a través de la cámara sin el apoyo de los republicanos. La vicepresidenta Kamala Harris estuvo en la silla para emitir el voto de desempate, su primero.

Los demócratas en la cámara aplaudieron después de que Harris anunciara la votación 51-50 alrededor de las 5:30 a.m. La acción se produjo después de una agotadora sesión de toda la noche, donde los senadores votaron sobre las enmiendas que podrían definir los contornos del eventual proyecto de ley de ayuda COVID-19.

El presupuesto vuelve ahora a la Cámara de Representantes, donde probablemente se aprobará de nuevo el viernes para reflejar los cambios realizados por el Senado. La aprobación final desbloqueará la siguiente fase de la redacción del proyecto de ley de ayuda al virus, con el trabajo dividido entre varios comités del Congreso.

El líder de la mayoría del Senado demócrata por Nueva York, Chuck Schumer, calificó la aprobación de la resolución como el “primer gran paso para poner a nuestro país de nuevo en el camino de la recuperación”.

Al avanzar por la vía rápida, el objetivo de los demócratas es que el alivio del COVID se apruebe antes de marzo, cuando expira la asistencia extra por desempleo y otras ayudas por la pandemia. Se trata de un calendario agresivo que pondrá a prueba la capacidad de la nueva administración y del Congreso para cumplir sus objetivos. Esto significa que hay que aprobar rápidamente la medida en la Cámara de Representantes para que pueda volver al Senado.

“La semana que viene, redactaremos la legislación para crear una vía de aprobación final para el Biden American Rescue Plan, de modo que podamos terminar nuestro trabajo antes de finales de febrero”, escribió la presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, en una carta enviada el viernes a sus colegas.

Señales de debilitamiento de la economía

El impulso de los estímulos se produce en medio de nuevas señales de debilitamiento de la economía estadounidense. Los empleadores añadieron sólo 49 mil puestos de trabajo en enero, después de recortar 227 mil empleos en diciembre, anunció el viernes el Departamento de Trabajo. Restaurantes, minoristas, fabricantes e incluso el sector de la sanidad se desprendieron de trabajadores el mes pasado, y los gobiernos estatales y locales también dejaron ir a empleados sin estudios.

La tasa de desempleo bajó al 6.3 por ciento desde el 6.7 por ciento, pero se produjo un descenso en el número de personas que trabajaban o buscaban un empleo, en una señal de que algunas personas están abandonando la población activa. La economía estadounidense está a 9.9 millones de puestos de trabajo de su nivel prepandémico.

Biden, que se ha reunido con legisladores en los últimos días para discutir el paquete de medidas, hablará el viernes en la Casa Blanca con los presidentes de las comisiones de la Cámara de Representantes, que se encargarán de elaborar el proyecto de ley en el marco del proceso presupuestario conocido como “reconciliación”.

Biden también tiene previsto hacer declaraciones el viernes sobre la economía, mientras mantiene la presión sobre el Congreso para que “actúe a lo grande” en su paquete de ayuda.

Biden busca la aprobación antes de marzo

Con un número creciente de muertos por el virus y una economía en apuros, el objetivo del presidente es que se apruebe el paquete antes de marzo, fecha en la que expiran las ayudas extraordinarias por desempleo y otras medidas de ayuda para la pandemia. Está en juego el dinero para la distribución de vacunas, los pagos directos a los hogares, la reapertura de las escuelas y las ayudas a las empresas.

El Senado aprobó una enmienda por 99-1 que impediría que los mil 400 dólares en cheques directos de la propuesta de Biden fueran a parar a los “contribuyentes de rentas altas”. Pero la medida, liderada por los senadores Susan Collins, republicana por Maine, y Joe Manchin, demócrata por West Virginia, es en última instancia simbólica y no vinculante, y no especifica en qué nivel se califica a una persona como de ingresos altos.

En la maratoniana sesión del Senado se votaron varias prioridades demócratas, como el salario mínimo de 15 dólares. El Senado aprobó por votación oral una enmienda de la senadora Joni Ernst, republicana por Iowa, que se oponía a aumentar el salario durante la pandemia. Ernst comentó que un aumento salarial en este momento sería “devastador” para las pequeñas empresas.

Ninguna de las enmiendas al presupuesto es vinculante para los demócratas mientras elaboran su plan COVID, pero la aprobación de un aumento salarial podría resultar difícil. Incluso si un salario de 15 dólares puede superar los desafíos de procedimiento en el proyecto de ley final, la aprobación requerirá el apoyo de todos los demócratas en el Senado 50-50, lo que podría ser una tarea difícil.

El senador Bernie Sanders, uno de los principales defensores del aumento salarial, prometió seguir adelante. “Debemos acabar con la crisis de los salarios de hambre”, dijo.

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