Viuda de Las Vegas lucha por una indemnización tras la muerte de su marido

Los primeros momentos después de despertarse son los más difíciles para Meredith Tracy, ya que marcan un día más sin él.

Parpadeando para ajustar sus ojos adormecidos, se pregunta: “¿Cómo es mi vida?”. Junto a ella, en la cama, hay un lugar vacío donde debería estar su esposo, con quien estuvo por 15 años.

“Y le suplico a Dios que lo traiga de vuelta”, confesó durante una entrevista en octubre, con la voz quebrada. “Le ruego a Dios todos los días que lo traiga de vuelta o que me deje soñar con él o que me permita escuchar su voz por última vez”.

Haciendo una pausa para recobrarse, miró hacia el techo mientras se limpiaba las lágrimas manchadas de rímel de sus mejillas. Manchas blancas de su rostro yacían dispersas en su regazo.

Mientras hablaba sobre el año transcurrido desde la muerte de su marido, jugueteaba nerviosamente con el pañuelo, a veces lo arrugaba y luego lo separaba. Es difícil para ella decir más que unas pocas palabras sobre su esposo, Russell Anthony Tracy, sin llorar.

El 25 de septiembre de 2017, el padre de sus cuatro hijos murió en el trabajo cuando cayó más de 20 pies en un pozo de acceso que, según los funcionarios de seguridad del estado, no estaba debidamente protegido en una obra cerca de Las Vegas Boulevard South y Jonathan Drive. Tenía 46 años.

La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional de Nevada (OSHA) descubrió en su investigación que el empleador de Russell Tracy, Olson Precast Co., había “cometido una violación intencional con total indiferencia a la seguridad y salud de los empleados”, y en marzo abofeteó a la compañía con $82 mil en multas, muestran informes de OSHA proporcionados al Review-Journal.

De modo que Meredith Tracy se quedó atónita cuando el empleador de su esposo le negó la reclamación de compensación de sus trabajadores, obligándola a presentar una apelación, un proceso que podría demorar años en resolverse en el tribunal, según su abogado, Tom Askeroth.

“Este es uno de los peores y más tristes casos que he visto”, dijo el abogado de lesiones personales al Review-Journal a fines de septiembre, días después del primer aniversario de la muerte de Russell Tracy. Askeroth ha estado litigando casos de compensación de trabajadores durante aproximadamente 10 años. “Lo que le están haciendo a esta familia es simplemente reprensible”.

El caso, sin embargo, es todo menos único. Según Askeroth, ilustra el sistema defectuoso de compensación de trabajadores de Nevada, que a menudo favorece a los empleadores sobre las víctimas, destacó.

“He tenido miles de casos como el de ella a lo largo de los años”, dijo. “Las compañías de seguros y los empleadores se han vuelto tan audaces que inventarán cualquier razón para negar erróneamente una reclamación porque saben que no tienen nada que perder y mucho que ganar”.

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Olson Precast no quiso hacer comentarios y rechazó una solicitud de entrevista. Las solicitudes de comentarios al abogado de la compañía tampoco fueron devueltas.

El juego final

Cuando Russell Tracy fue contratado por Olson Precast el año pasado, la pareja dejó escapar un suspiro de alivio. Por primera vez en su matrimonio, había conseguido un empleo a largo plazo.

“Finalmente pudimos respirar, porque él había estado trabajando en la construcción tanto tiempo”, dijo su esposa en octubre. “Por primera vez, pudimos respirar y no tener que preocuparnos por nada, porque siempre tuvimos los altibajos con la industria constructora en nuestro matrimonio. Así que por primera vez, pensamos que este era nuestro juego final”.

Se detuvo por un momento.

“Pero en realidad terminó siendo el juego final”, expresó.

Era una cálida mañana de septiembre, el día en que murió Russell Tracy. Fue su primer día en el trabajo con su nuevo empleador.

Alrededor de las 10:40 am, él y su compañero estaban listos para una inspección después de haber completado las tuberías de arenado dentro de lo que se menciona en los informes de OSHA como Manhole 8. Poco después de la inspección, Tracy fue encontrado muerto en el fondo del pozo de 22 pies.

En el otoño, había sufrido abrasiones, laceraciones y contusiones, una fractura de la columna cervical y una fractura de cráneo, según el resumen de investigación de OSHA. Su muerte fue declarada como accidente por la Oficina del Forense del Condado de Clark.

Documentos apilados

Entre los documentos obtenidos por el Review-Journal se encontraban las declaraciones escritas de otros tres empleados de Olson Precast que estuvieron presentes en el lugar de trabajo el día de la caída, incluido el gerente de la división y el superintendente de la compañía.

Cuando se le preguntó si habían colocado barandas u otras barreras para proteger a los trabajadores y evitar que se cayeran al agujero, el gerente de la división de la compañía escribió: “No, normalmente no colocamos rieles alrededor de un agujero mientras trabajamos”.

El superintendente de la compañía escribió en su declaración que en lugar de barandas, una berma de tierra, conos de color naranja y un vehículo se utilizaron para proteger a los empleados de caer al agujero. Pero OSHA finalmente determinó que “las acciones tomadas fueron solo para mantener al público en general y a otros trabajadores fuera del área del peligro”, escribió la agencia en su notificación de citación y penalización de marzo a Olsen Precast.

OSHA también descubrió que la compañía no había brindado capacitación sobre protección contra caídas “a cada empleado que pudiera estar expuesto a un peligro de caída”, decía la notificación.

En total, la compañía recibió 14 citas de OSHA.

“Este caso nunca debió haber sido negado”, explicó Askeroth sobre la afirmación de Meredith Tracy. “La ley es clara en que cuando algo como esto sucede en el trabajo, el dependiente sobreviviente tiene derecho a los beneficios de muerte”.

Todo lo que Meredith Tracy puede hacer ahora, dijo Askeroth, es “esperar y ver”, porque en Nevada, el único recurso para los trabajadores lesionados y sus familias es apelar la decisión.

“Hay documentos apilados contra los trabajadores lesionados, el mejor escenario posible cuando se niega una reclamación, incluso cuando no existe una base razonable para la denegación, lleva de nueve a 12 meses revertirla y será a través de un proceso administrativo de apelaciones”, detalló.

Mientras tanto, los trabajadores lesionados y sus familias se ven obligados a tomar decisiones difíciles, como trabajar mientras están lesionados o no trabajar y arriesgarse a perder sus empleos y su seguro de salud.

Meredith Tracy no ha podido trabajar desde la muerte de su esposo. Apenas dos semanas antes de que muriera, ella había dejado su trabajo de camarera de 12 años, lista para un nuevo comienzo, admitió.

La familia de Russell Tracy intervino para ayudarla financieramente a ella y a los niños mientras esperan que el proceso de apelación se desarrolle.

“Cada vez que voy a la corte, siento que es cruel lo que me están haciendo”, agregó Meredith Tracy sobre Olson Precast. “Mis hijos ven eso y es difícil para ellos verme llorar y luchar”.

Dias especiales sin él

El viernes, justo afuera de la acogedora casa de la familia Tracy en el lejano valle del noroeste, los hijos de Meredith Tracy la abrazaron. Estaban callados mientras se abrazaban, excepto por unos pocos resoplidos y el llanto ahogado de la madre. Por encima de ellos, 10 globos blancos y plateados en forma de estrella flotaban hacia el cielo azul.

Estaban celebrando, lo mejor que pudieron, lo que habría sido el cumpleaños número 48 del trabajador de la construcción.

Más tarde, en su sala de estar, decorada con fotos familiares, Kannon, de 5 años, vestido con una camisa de los Raiders demasiado grande, le entregó a su madre un papel de construcción azul doblado.

“Esos son tú y papá”, le dijo Kannon, sonriendo mientras miraba a su madre.

Toda la familia traía puesto algo relacionado el equipo de los Raiders, una nueva tradición familiar para cada día especial sin Russell Tracy. Él era un fan de los Raiders, informó la familia.

Kannon, ruidoso y enérgico, corría en círculos alrededor de la sala de estar mientras su madre y tres hermanos se sentaban casi en silencio.

Colin, de 17 años, que es una copia exacta de su padre, respiró hondo mientras observaba a su hermano menor. Jugueteando con sus pulgares, se puso la manga de la camisa sobre la mano derecha y miró hacia otro lado para limpiar sus lágrimas.

“¿Qué hay que decir?”, cuestionó, con un toque de ira en su voz.

En el sofá junto a él, su madre y su hermanita se sentaron juntas, también en silencio. En un sillón al borde de la habitación, Kevin, de 14 años, se quedó mirando la pared.

Cuando Meredith Tracy rompió a llorar, Callie, de 9 años, hundió la cara en el brazo de su madre, sollozando.

“Era un gran hombre”, dijo Callie, levantando sus grandes gafas de montura gruesa de su pequeña nariz para limpiar sus lágrimas.

Kannon, ahora sentado en el suelo con el perro de la familia, corrió rápidamente hacia su madre. Tirando de su camisa, él le susurró algo al oído.

“Kannon tiene algo que decir sobre papá”, añadió Meredith Tracy.

Con una gran sonrisa en su rostro, dijo en voz alta: “Te queremos mucho”.

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