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El plan de Kerry para Latinoamérica

WASHINGTON — Estados Unidos, que está negociando acuerdos de libre comercio separados con países asiáticos y europeos, está “explorando” lanzar un plan de comercio regional en las Américas que sería la iniciativa económica más ambiciosa de Washington en varios años.

El Secretario de Estado de Estados Unidos, John Kerry, me dijo en una entrevista que está contemplando proponer negociaciones para profundizar el ya existente Tratado de Libre Comercio de América del Norte (NAFTA) de Estados Unidos con México y Canadá, y ampliarlo luego al resto de Latinoamérica.

“Es algo que he encargado explorar a algunos funcionarios de aquí, y he sostenido conversaciones con un par de personas de afuera que son expertos en relaciones hemisféricas”, dijo Kerry. “Y todos se mostraron muy positivos al respecto, así que haremos todo lo posible para lograrlo, y me siento esperanzado”.

El Tratado de Libre Comercio de América del Norte cumplirá 20 años en el 2014, y en los últimos años ha perdido mucho de su impulso inicial. Los funcionarios estadounidenses dicen que el aniversario del año próximo será una magnífica oportunidad para relanzarlo.

En la entrevista que me concedió la semana pasada para el Miami Herald y para “Oppenheimer presenta”, de CNN en español, Kerry dijo que ha estado analizando la idea de re-lanzar el NAFTA con ex embajadores y representantes comerciales de Estados Unidos.

Estados Unidos, México y Canadá serían “el bloque central, que se ampliaría al resto de Centroamérica, el Caribe, Latinoamérica”, dijo Kerry. Agregó que el plan es empezar por Norteamérica, ya que varios países sudamericanos todavía no están dispuestos a estrechar vínculos con Estados Unidos.

Algunos colaboradores de Kerry me dijeron que el plan podría anunciarse en fecha tan temprana como en febrero, cuando está previsto que el presidente Obama se reúna con sus contrapartes de México y Canadá en una Cumbre de Líderes Norteamericanos a realizarse en México.

Estados Unidos no ha propuesto ningún nuevo bloque comercial en las Américas desde que fracasaron las negociaciones del Área de Libre Comercio de las Américas (ALCA) en el 2005, cuando Brasil, Argentina y Venezuela de hecho aniquilaron la idea en una cumbre celebrada en Mar del Plata, Argentina, a la que asistió el entonces presidente George W. Bush.

Desde entonces, Estados Unidos ha firmado acuerdos comerciales bilaterales con Perú, Colombia y Panamá, pero no ha intentado revivir un acuerdo de libre comercio regional en las Americas.

En cambio, Obama ha lanzado negociaciones para firmar un Acuerdo de Asociación Transpacífico (TPP) con 11 países de la Cuenca del Pacífico —casi todos ellos asiáticos, como Japón y Malasia, pero que también incluye algunos países latinoamericanos de la costa del Pacífico, como México— y otro tratado para crear una Sociedad Transatlántica de Comercio e Inversión (TTIP) con 28 naciones de la Unión Europea.

Si Washington firma el acuerdo TransPacífico y el Transatlántico, varios países latinoamericanos importantes que no están incluidos en ninguno de ellos —como Brasil, Argentina y Venezuela— se quedarían fuera de los bloques comerciales más grandes del mundo.

Kerry negó que no le haya prestado gran atención a Latinoamérica, diciendo que ha tenido que atender crisis inmediatas en otras partes del mundo.

Desde que fue designado como Secretario de Estado, Kerry ha realizado 20 viajes, pero sólo dos de ellos fueron a Latinoamérica. Ha visitado 36 países, pero aún no ha hecho una visita a México.

Kerry dijo que un viaje previsto a México se había suspendido debido a una emergencia , y que proyecta realizar ese viaje muy pronto. Otros funcionarios me dijeron que posiblemente participe en una reunión de cancilleres de Estados Unidos, México y Canadá en enero, para preparar la cumbre de los presidentes norteamericanos de febrero.

Según los asistentes de Kerry, los tres países del NAFTA podrían negociar, entre otras cosas, un acuerdo regional de energía. La semana pasada, el Congreso de México aprobó una ley histórica que permitirá que empresas extranjeras participen en la explotación petrolera.

El comercio entre Estados Unidos, México y Canadá se disparó tras la firma del NAFTA en 1994, pero ha venido creciendo más lentamente en los últimos años debido a los más severos controles fronterizos tras los ataques terroristas de 2001 contra Estados Unidos, y también debido a los sentimientos anti-mexicanos estimulados por opositores a la reforma migratoria que han hecho que los políticos estadounidenses se intimiden a la hora de proponer una profundización de los lazos comerciales con México.

Pero una encuesta reciente realizada por el Centro de Estudios Norteamericanos de American University reveló que el 32 por ciento de los ciudadanos de Estados Unidos quieren que Washington priorice los acuerdos comerciales con Canadá y México por sobre sus acuerdos con Asia y Europa.

Mi opinión: No está mal que Estados Unidos negocie tratados de libre comercio con Asia y Europa, pero es un error hacerlo sin profundizar simultáneamente los lazos comerciales en las Américas. Si Estados Unidos quiere competir exitosamente con China y otras potencias comerciales, debe construir cadenas de valor para abastecerse de productos y servicios en sus países vecinos.

En ese sentido, la revelación de Kerry de un posible relanzamiento del NAFTA es una buena noticia, si es que se hace en serio. A juzgar por la encuesta de American University, no debería haber excusas para no hacerlo inmediatamente, en la cumbre de presidentes norteamericanos que tendrá lugar en México en febrero.

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